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Changing patterns of sexuality in northern Namibia: implications for the transmission of HIV/AIDS

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The objective of this study was to see how changes in patterns of sexual life may affect HIV transmission in northern Namibia. Literature reviews, key informant interviews, focus group discussions and participant observation were undertaken to explore traditional Owambo definitions of morality, and recent changes to them under the impact of Christianity and colonialism. Taboos and social sanctions against prohibited sexual behaviour have changed markedly, thereby loosening community control over sexuality and sexual behaviours that may predispose to HIV/AIDS-related risk. The practice of ewilo has ceased, undermining young men's self-restraint, self respect and respect for women. Taboos that increased a sense of responsibility in sexual matters and provided the link between community morals and sexual behaviour have weakened, and sexual attitudes have become more liberal. The disappearance of initiation practices such as efundula, which once served to protect young women from unwanted sex, has served to empower men more in sexual matters. This, together with the growth of sex work, may plausibly contribute to increased HIV transmission, and provides fertile ground for the further development of the epidemic.

L'objectif de cette étude était d'observer l'impact des changements dans les modèles de vie sexuelle sur la transmission du VIH, dans le nord de la Namibie. Une revue de la littérature, des entretiens avec des informateurs clé, des discussions de groupes focus et une observation participante ont été entrepris afin d'explorer les définitions Owambo traditionnelles de la moralité, et leurs changements récents sous l'influence du christianisme et du colonialisme. Les tabous et les sanctions sociales à l'encontre des comportements sexuels interdits ont considérablement changé, entraínant ainsi un assouplissement du contrôle, par les communautés, sur la sexualité et les comportements sexuels pouvant prédisposer au risque de contamination par le VIH. La pratique de l'ewilo a cessé, cette situation détériorant l'auto-modération, le respect de soi et celui des femmes chez les jeunes hommes. Les tabous qui renforçaient le sens de la responsabilité dans la sexualité et servaient de lien entre mœurs communautaires et comportements sexuels se sont relâchés, et les attitudes sexuelles se sont libéralisées. La disparition de pratiques initiatiques telles que l'efundula, qui autrefois servaient à préserver les jeunes femmes des rapports sexuels non désirés, a permis aux hommes de renforcer leur pouvoir en matière de sexualité. Cette situation, en parallèle à l'expansion du travail sexuel, pourrait vraisemblablement contribuer à une augmentation des contaminations par le VIH, et fournit un terrain fertile à l'avancée de l'épidémie.

El objetivo de este estudio fue observar en qué medida los patrones sexuales podían tener una influencia en la transmisión de VIH en la zona norte de Namibia. Mediante revisiones bibliográficas, entrevistas a informantes clave, grupos de discusión y la observación participante, se estudiaron las definiciones tradicionales de moralidad entre la comunidad Owambo y sus cambios recientes bajo el impacto del cristianismo y el colonialismo. Se ha observado un marcado cambio en los temas tabú y las sanciones sociales contra conductas sexuales prohibidas, de forma que se ha relajado el control de la comunidad en cuanto a la sexualidad y conductas sexuales que pueden predisponer a un riesgo de contagio de VIH/sida. Ha cesado la práctica del ewilo, lo que ha socavado el autocontrol de los chicos jóvenes, el amor propio y el respeto hacia las mujeres. Al mismo tiempo, han disminuido los temas tabú que aumentaban el sentido de la responsabilidad en cuestiones sexuales y que proporcionaban un vínculo entre la moralidad de la comunidad y las conductas sexuales, mientras que las actitudes sexuales se han hecho más liberales. La desaparición de las prácticas de iniciación, como el efundula, que servían antes para proteger a las adolescentes contra relaciones sexuales no deseadas, ha sido la causante de que los hombres tengan más poder en los asuntos sexuales. Esto, junto a un aumento de la prostitución, podría contribuir a aumentar la transmisión del virus del sida, y abona el terreno para el futuro desarrollo de la epidemia.
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Document Type: Research Article

Affiliations: The Department of Sociology The University of Namibia

Publication date: September 1, 2003

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