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Crossing the threshold: engendered definitions of socially acceptable domestic violence in Chennai, India

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The objective of this study was to examine the pathways by which gender norms may influence marital violence in low-income communities of Chennai, India. As part of a multisite international behavioural HIV intervention trial, 48 in-depth interviews and 14 focus groups with men and women were conducted in two randomly selected low-income communities within the city. Interviews were taped, transcribed, translated, coded and analysed to identify recurrent themes. A multi-layered conceptual framework was used to examine individual, relational, community and societal level determinants of marital violence in this setting. Participants noted that husbands hold decision-making power in economic, social and sexual spheres. Clear patterns of violence were present; respondents reported that husbands regularly beat wives in most marriages. Marital conflicts were intensified by the presence of community level stressors such as poverty and unemployment. Participants perceived violence to be a necessary tool that served to discipline wives and ultimately enforce gender norms. Although many respondents felt wife-beating was the norm, the acceptable intensity of violence varied by gender. Interventions that reconsider gender-based roles and empower men and women to lower the threshold of socially acceptable violence should be developed to alleviate the consequences of violence.

L'objectif de cette étude était d'examiner les cheminements par lesquels les normes de genre pourraient influer sur la violence conjugale dans des communautés à faibles revenus de Chennai, en Inde. Dans le cadre d'une étude multicentrique internationale d'intervention sur les comportements vis à vis du VIH, 48 entretiens en profondeur et 14 groupes focus ont été menés avec des hommes et des femmes, dans deux communautés à faibles revenus de cette ville, sélectionnées au hasard. Les entretiens ont été enregistrés, transcrits, traduits, codés et analysés pour permettre l'identification de thèmes récurrents. Une structure conceptuelle à plusieurs niveaux a été employée pour examiner les déterminants de la violence conjugale dans cet environnement, aux plans individuel, relationnel, communautaire et sociétal. Les participants observent que les maris détiennent le pouvoir de décision dans les domaines économiques, sociaux et sexuels. Des modèles de violence se dégagent clairement; les participants signalent que dans la plupart des couples, les maris battent régulièrement leurs femmes. Les conflits conjugaux sont intensifiés par les facteurs de stress au niveau communautaire, tels que la pauvreté et le chômage. Les participants perçoivent la violence comme un outil servant à discipliner les femmes et, en fin de compte, à renforcer les normes de genre. Bien que la violence envers les femmes soit perçue par eux comme une norme, son degré d'intensité acceptable varie selon le genre. Des interventions remettant en cause les rôles de genre et renforçant les capacités des hommes et des femmes à abaisser le seuil de violence socialement acceptable devraient être élaborées afin de réduire les conséquences de la violence.

El objetivo de este estudio fue analizar a través de qué vías las normas de género pueden tener influencia en la violencia doméstica en comunidades de bajos ingresos de Chennai, India. Como parte de un estudio internacional sobre la prevención del VIH y el comportamiento frente a éste en diferentes localidades, se llevaron a cabo 48 entrevistas en profundidad y 14 grupos focales con hombres y mujeres, en 2 comunidades de bajos ingresos de la ciudad, seleccionadas al azar. Las entrevistas fueron grabadas, transcritas, traducidas, codificadas y analizadas para identificar los temas recurrentes. Se utilizó una estructura conceptual de muchos estratos para examinar los determinantes individuales relacionales, comunitarios y sociales de la violencia dentro del matrimonio. Los participantes manifestaron que los maridos eran los que tomaban las decisiones en asuntos económicos, sociales y sexuales. Se presentaron claros patrones de violencia; los entrevistados informaron que los maridos pegaban regularmente a sus mujeres en la mayoría de los matrimonios. Los conflictos matrimoniales se intensificaban con la presencia de situaciones de estrés en el ámbito de la comunidad, como podrían ser la pobreza y el desempleo. Los participantes consideraron que la violencia era una herramienta necesaria para aleccionar a las mujeres y, en última instancia, hacer cumplir las normas de género. Aunque muchos entrevistados pensaban que lo normal era pegar a las esposas, la intensidad aceptada de esta violencia variaba por género. Deberían desarrollarse intervenciones para reconsiderar los roles de género y empoderar a hombres y mujeres a fin de bajar el umbral de la violencia socialmente aceptada y aliviar sus consecuencias.
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Document Type: Research Article

Affiliations: 1: The Infectious Diseases Program in the Department of Epidemiology Johns Hopkins University Bloomberg School of Public Health Baltimore, Maryland USA 2: YRG Centre for AIDS Research and Education Chennai India 3: The Carolina Population Center and School of Public Health University of North Carolina Chapel Hill USA

Publication date: September 1, 2003

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