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Visible skin condition and perception of human facial appearance

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Synopsis Evolutionary psychology suggests that certain human beauty standards have evolved to provide reliable cues of fertility and health. Hence, preferences for some physical characteristics of the face and body are thought to reflect adaptations for the promotion of mate choice. Studies that have investigated facial attractiveness have concentrated mainly on features such as symmetry, averageness and sex-typical traits, which are developed under the influence of sex steroids. Few studies, however, have addressed the effect of human skin condition on perception of facial appearance in this context, and possible implications for sexual selection. There is now accumulating evidence that skin pigmentation and skin surface topography cues, particularly in women, have a significant influence on attractiveness judgements, as they seem primarily to signal aspects of age and health. This article (i) reviews briefly some of the main determinants of visible skin condition, (ii) presents recent evidence on its signalling value in face perception and (iii) suggests areas for future research with reference to an evolutionary psychology framework.

French
Résumé

La psychologie évolutive suggère que certaines normes de beauté de l’homme ont évolué pour fournir des indices fiables de la fécondité et la santé. Par conséquent, les préférences pour certaines caractéristiques physiques du visage et du corps sont censées refléter les adaptations pour la promotion de ce choix. Les études portant sur l’attractivité du visage se sont essentiellement concentrées sur des fonctionnalités telles que la symétrie, l’aspect d’ensemble et le sexe, éléments typiques développés dans le cadre de l’influence des stéroïdes sexuels. Mais peu d’études ont porté sur l’effet de l’état de la peau humaine sur la perception de l’apparence du visage, et ses implications possibles sur la sélection sexuelle. Il y a maintenant un faisceau de preuves montrant que la pigmentation de la peau et l’aspect de surface comme repères topographiques, notamment des femmes, ont une influence significative sur l’attractivité, car ils apparaissent comme des signaux de l’âge et de la santé. Cet article (i) passe brièvement en revue certains des déterminants principaux de l’état cutané visible, (ii) présente les dernières preuves de leur valeur de signalisation dans la perception du visage, et (iii) propose des domaines de recherche future comme référence-cadre de la psychologie évolutive.
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Keywords: attractiveness; humans; perception; skin colour; skin surface topography

Document Type: Review Article

Affiliations: 1: Department of Sociobiology/Anthropology, University of Goettingen, D-37077 Goettingen, Germany 2: The Procter & Gamble Company, Rusham Park Technical Centre, Whitehall Lane, Egham, Surrey KT15 2HT, U.K.

Publication date: June 1, 2010

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