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How reliable are dung counts for estimating elephant numbers?

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Abstract Dung counts are the most commonly used techniques for estimating elephant numbers in forests, yet there is considerable scepticism concerning their accuracy. Published accounts of dung counts show that they give estimates similar to those from other methods for vertebrates ranging in size from lizards to elephants. For ungulates, macropods and elephants there are strong correlations between estimates from dung counts and other methods. Thus, dung counts are as accurate or inaccurate as other methods for estimating vertebrate numbers, including elephants. Dung counts for elephants give estimates that are as precise as, and sometimes more precise than, those from aerial surveys of elephants. This is because the variance in dung density is usually low and results in a lower than expected variance for the final elephant estimate when combined with the variances of defecation and decay rates. Dung counts may be more appropriate than aerial surveys for monitoring small or declining elephant populations.


Le comptage des excréments d'éléphants est une des techniques les plus souvent utilisées pour estimer le nombre d'éléphants en forêt, pourtant il règne un sérieux scepticisme quant á leur exactitude. Les publications de comptages d'excréments montrent qu'ils donnent des estimations semblables à celles des autres espèces de vertébrés, allant des lézards aux éléphants. Pour les ongulés, macropodes et éléphants, il y a des corrélations étroites entre les estimations venant des comptages de crottes et celles venant des autres méthodes. Donc, les comptages de crottes sont aussi exacts ou inexacts que les autres méthodes pour estimer des nombres de vertébrés, y compris des éléphants. Le comptage des crottes d'éléphants donne des estimations qui sont aussi précises, et parfois plus, que celles des contrôles aériens des éléphants. Ceci est dû au fait que la variation de la densité des excréments est d'habitude faible et qu'elle donne des résultats dont la variance est plus basse qu'attendu pour les estimations finales d'éléphants, quand on les combine aux variances des taux de défécation et de décomposition. Les comptages d'excréments peuvent être plus exacts que les contrôles aériens pour suivre des populations d'éléphants petites ou en diminution.
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Keywords: accuracy; dung counts; elephants; precision; vertebrates

Document Type: Research Article

Affiliations: Department of Biology 0116, University of California at San Diego, La Jolla, CA 92093-0116, U.S.A.

Publication date: March 1, 2001

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