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Ramen restaurant clusters in Japan: Geographical variety, locational lore, and evolutionary characteristics

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This study identifies three types of agglomeration in the Japanese ramen restaurant industry. These clusters are known through various spatial vernacular cues: maps, images, stories, and other lore that circulate in mainstream, esoteric, and fan social network communities. Waseda University is a key local institution in shaping the reputation of Tokyo's most famous ramen cluster, centred on Takadanobaba Station. Ramen noodle shops are Japan's most popular category of restaurant. Yet within this ubiquitous, diverse, and highly competitive segment of the dining sector, particular clusters of restaurants stand out. These agglomerations are known as ramen gekisenku—ramen restaurant fierce battle zones. Through an examination of ramen‐specific media and maps (magazines, comics, food blogs, university student handbooks, etc.) the paper classifies these clusters into three types: i) regional ramen‐style agglomerations typical of small cities; ii) metropolitan neighbourhoods with concentrated diverse clusters of restaurants; and iii) purposely planned ramen theme parks. Each type has different morphological characteristics with divergent potentials for variation, innovation, and evolution. The paper argues that ramen's variety is a product of its geography, while suggesting that the circulation of place‐based vernacular ramen knowledge, in the form of lore, stories, and other geographic cues sustains its capacity for innovation, most noticeably in the crucible of metropolitan ramen clusters.

French
Les petits commerces de nouilles ramen sont la catégorie de restaurants la plus populaire au Japon. Pourtant, dans ce segment omniprésent, diversifié et hautement concurrentiel du secteur de la restauration, des regroupements particuliers de restaurants se démarquent. Ces agglomérations sont connues sous le nom de ramen gekisenku — zones de combats féroces de restaurants de nouilles ramen. Au moyen d'un examen de médias et de cartes (magazines, bandes dessinées, blogues sur l'alimentation, guides d'étudiants universitaires, etc.) propres aux nouilles ramen, l'article classe ces regroupements en trois types : i) agglomérations de nouilles ramen régionales propres aux petites villes ; ii) quartiers métropolitains avec regroupements diversifiés et concentrés de restaurants; et iii) parcs délibérément planifiés sur le thème des nouilles ramen. Chaque type possède des caractéristiques morphologiques différentes avec des potentiels divergents de fluctuation, d'innovation et d'évolution. L'article soutient que la variété de nouilles ramen est un produit de sa géographie, tout en suggérant que la circulation des connaissances au sujet des nouilles ramen vernaculaires fondées sur le lieu, sous la forme de traditions, de récits et d'autres signaux géographiques, soutient sa capacité d'innovation, plus manifestement dans le creuset des regroupements métropolitains des nouilles ramen.
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No Citations
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Keywords: Japan; Japon; Université Waseda; Waseda University; clusters; ramen restaurants; regroupements; related variety; restaurants de nouilles ramen; variété connexe

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2017

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