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Embodied heritage on the French River: Canoe routes and colonial history

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In 1985, Ontario's French River was designated one of the inaugural Canadian Heritage Rivers by the Canadian Heritage Rivers System (CHRS), highlighting the important natural and cultural heritage of the French River to the Canadian nation. Specifically, the designation noted the role the French River played in the fur trade as a major link between the port of Montreal and the trading posts of the interior. Important to the CHRS is the ability to recreationally experience the French River by canoe, replicating the voyageur mode of travel. The connection between landscape, colonial heritage, and recreational vehicles is emblematic of a particular historiographic reading of Canadian rivers that celebrates the land of the nation as an encounter with the nation's origins. In this heritage production, the tangled politics of colonialism, particularly the dynamics of the fur trade, are elided in the celebration of the nation as emerging from the landscape—not the social and political history of that landscape. By promoting this heritage through the embodied experience of a canoe trip, heritage promotion on the French risks reading history through a very limited lens, thus missing the value of understanding the historical geography of the French River as a contested space.

French
En 1985, la rivière des Français située en Ontario a été l'une des premières à être classée rivière du patrimoine canadien par le Réseau des rivières du patrimoine canadien (RRPC), ce qui souligne l'importance du patrimoine naturel et culturel de la rivière des Français pour la nation canadienne. Plus précisément, ce classement a souligné le rôle de la rivière des Français dans le commerce de la fourrure en tant que lien majeur entre le port de Montréal et les comptoirs de traite de l'intérieur. Le RRPC insiste beaucoup sur le fait que le canotage récréatif se pratique sur la rivière des Français et qu'il soit possible ainsi de reproduire le mode de vie des voyageurs. Une certaine lecture historiographique des rivières canadiennes symbolisée par la mise en relation du paysage, du patrimoine de la colonisation et des véhicules récréatifs propage l'idée selon laquelle le contact avec la terre nationale permet de nouer avec les origines de la nation. Par ce mode de production du patrimoine dans lequel est enchevêtrée la politique colonialiste, en particulier la dynamique qui entoure le commerce de la fourrure, un glissement s'opère dans la célébration de l'émergence de la nation à partir du paysage, omettant de la sorte l'histoire sociale et politique de ce paysage. La promotion d'une telle lecture réductionniste du patrimoine de la rivière des Français, qui se limite à une expérience incarnée d'un voyage en canot, pourrait exclure du patrimoine une conception de la géographie historique de la rivière des Français comme un espace contesté.
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Keywords: French River; Laurentian thesis; canoeing; canotage; colonial nostalgia; heritage; nostalgie de la colonisation; patrimoine, thèse laurentienne; rivière des Français

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2015

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