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Changing views in Canadian geomorphology: are we seeing the landscape for the processes?

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Geomorphology in Canada, as elsewhere, has evolved into an essentially bipartite discipline focusing either on ‘process’ or broader ‘historical’ (Quaternary) landscape interpretation. A growing emphasis on process‐oriented research that relies increasingly on instrumentation and computational technologies has occurred. Critics of such research note limited applicability for landscape evolution, fashionability of methods and limited societal relevance. Indeed, some say we are not seeing the landscape for the processes. This article discusses the changing nature of geomorphology since the Quantitative Revolution of the 1950s including new advances, recent trends and challenges. Publication trends and recent advances suggest that the discipline is very healthy (following a slump in the early 1990s) and continues to evolve, which may reflect increasing research infrastructure and/or funding opportunities and new publications spotlighting Canadian research. Unfortunately, fundamental (less applied) research is threatened by funding program shifts, changing institutional pressures and a decline in research capacity from retirement attrition, and student recruitment challenges. Three research priorities are recommended: (1) continued fundamental research, (2) more integrated modelling to link micro scale processes to macro scale landform behaviour and (3) improvements in profiling our discipline amongst students and related professionals. Le caractère bipartite que revêt aujourd’hui la géomorphologie au Canada, comme partout ailleurs dans le monde, marque l’aboutissement de l’évolution d’une discipline axée soit sur les «processus», soit sur une interprétation élargie et «historique» (quaternaire) du paysage. De plus en plus, la recherche porte sur les processus et s’inscrit dans le cadre du développement des technologies d’instrumentation et informatique. Plusieurs ont critiqué cette approche de recherche en soulignant ses limites pour étudier l’évolution des paysages, l’effet de mode des méthodes, et la faiblesse de son apport à la société. Certains vont jusqu’à dire que les processus nous cachent la vue du paysage. Cet article traite du caractère évolutif de la géomorphologie depuis les années 1950 quand les bases de la révolution quantitative ont étéétablies. La discussion porte entre autres sur le progrès des connaissances, les dernières tendances et les défis à relever. Les tendances en matière de publication et l’avancement des connaissances laissent croire que la discipline se porte bien (malgré un ralentissement au début des années 1990) et suit une trajectoire évolutive. Il est possible qu’une telle situation soit le reflet de l’accroissement des capacités de recherche et/ou du financement et des nouvelles publications mettant en évidence les résultats de recherches canadiennes. Malheureusement, les modifications apportées aux programmes de subvention, les différentes pressions exercées par les institutions, la baisse de régime en matière de recherche causée par les départs à la retraite, et les défis pour assurer la relève universitaire constituent une menace pour la recherche fondamentale (c’est‐à‐dire moins appliquée). C’est dans cette foulée que trois chantiers de recherche sont proposés : (1) poursuivre la recherche fondamentale, (2) élaborer des modèles plus intégrés qui conjuguent les processus à l’échelle micro et les comportements des formes de relief, et (3) procéder à des améliorations du profilage des étudiants et des professionnels apparentés.

French
L’évolution des perspectives de la géomorphologie canadienne : les processus occultent‐ils le paysage?
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Keywords: aeolian; bedforms; dunes; formes du lit marin; geomorphology; géomorphologie; quantitative revolution; révolution quantitative; sediment transport; transport des sédiments; éolien

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2010

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