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The Ovicaprine Mystique: Livestock Commodification in Postindustrial Lesotho

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Economic anthropologists often look to goods that resist commodification to understand how culture determines what can be exchanged and on what terms. Livestock in Africa have served as prominent examples of such “recalcitrant commodities.” In this article, I argue that goods that do not resist commodification—what I call “clean‐break commodities”—also illuminate the culture of the economy. Drawing on fifteen months of fieldwork in Lesotho, I contrast the reticence to sell cattle in African societies, long the focus of anthropologists as well as experts in conservation and development, with the prodigious sale of sheep and goats (i.e., ovicaprids). Narrow focus on charismatic cattle cultures obscures both the historically shifting commodification of ovicaprids and the economic dreamworlds in which they become enrolled. Ovicaprid cultures morphed over time as rural Basotho navigated their country's structural transitions in the regional political economy—from recently colonized ethnostate to labor reserve for South African mining industries and to defunct labor reserve. Just as the resistance of cattle to commodification described by James Ferguson as the “bovine mystique” opened a window into social life in the labor reserve, the facile commodification of ovicaprids that I call the “ovicaprine mystique” does the same throughout Lesotho's history. [bovine mystique, livestock, commodification, postindustry, sub‐Saharan Africa]

Spanish
Los antropólogos económicos a menudo miran a los bienes que resisten comodificación para entender cómo la cultura determina lo que puede ser intercambiado y en qué términos. El ganado en África ha servido como ejemplo prominente de tales “mercancías recalcitrantes.” En este artículo, argumento que los bienes que no resisten comodificación —lo que llamo “mercancías claramente definidas” también iluminan la cultura de la economía. Basado en 15 meses de trabajo de campo en Lesoto, contrasto la reticencia para vender ganado en sociedades africanas, largamente el foco de los antropólogos, así como de expertos en conservación y desarrollo, con la prodigiosa venta de ovejas y cabras (es decir, ovicaprinos). El estrecho enfoque en culturas ganaderas carismáticas oscurece tanto la comodificación históricamente cambiante de ovicaprinos como los mundos de sueños económicos en los cuales ellos llegan a estar incorporados. Las culturas ovicaprinas se transformaron a través del tiempo como Basotho rural navegó sus transiciones estructurales del país en la economía política regional —desde el etnoestado recientemente colonizado a las reservas de labor para las industrias mineras sudafricanas y a la difunta reserva de labor. Tal como la resistencia del ganado a la comodificación descrita por James Ferguson como la “mística bovina” abrió una ventana dentro de la vida social en la reserva de labor, la fácil comodificación de ovicaprinos que yo llamo la “mística ovicaprina” hace lo mismo a través de la historia de Lesoto. [mística bovina, ganado, comodificación, postindustria, África Sub‐sahariana]
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Document Type: Research Article

Publication date: 01 December 2018

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