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Accounting of the Soul: Enumeration, Affect, and Soul Searching among American Jewry

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This ethnographic article complicates the common wisdom that the American Jewish elite cares “obsessively” about its constituents’ numbers. The article shows the ways in which population numbers matter to American Jewish leaders but also how they matter differently to various sectors of the community. Alongside those who are eager speakers of the language of quantification, there are those who feel unease with what, they feel, creates a reductive and irrelevant conversation about Jewish life in the United States. The article argues that by using the language of numbers and debating affectively over its value, American Jews debate who they are as a collective and struggle to define what counts for the future of the community as a highly diverse, shifting, and assimilating minority group. Building on the metaphor of “accounting of the soul”—one prevalent in religious and public discourses calling to Jews to look at their inner‐soul workings—the article suggests that numbers serve as an effective and affective proxy for divergent communal calculations and reflections. American Jewry presents a compelling case study with which to think through the affective attitudes toward quantification, the cultural value of numbers, and the polyvalent work that they do for collectives. [quantification, numbers, statistics, demography, affect, American Jewry]

Spanish
Este artículo etnográfico complica la sabiduría común que la élite judía americana se preocupa “obsesivamente” acerca de los números de sus constituyentes. El artículo muestra las maneras en que los números de la población importan a los líderes judíos americanos, pero también cómo les importan diferentemente a varios sectores de la comunidad. Junto a aquellos que son oradores ansiosos del lenguaje de la cuantificación, hay aquellos que se sienten incómodos con lo que, ellos sienten, crea una conversación reductiva e irrelevante acerca de la vida judía en los Estados Unidos. El artículo argumenta que por medio de usar el lenguaje de los números y debatir afectivamente sobre su valor, los judíos americanos debaten quiénes son como un colectivo y luchan por definir lo que cuenta para el futuro de la comunidad como un grupo minoritario altamente diverso, cambiante y asimilador. Construyendo sobre la metáfora de la “contabilidad del alma” —una prevalente en discursos religiosos y públicos llamando a los judíos a mirar en sus trabajos del alma interior— el artículo sugiere que los números sirven como un substituto efectivo y afectivo para cálculos y reflexiones comunales divergentes. El judaísmo americano presenta un caso de estudio convincente con el cual pensar a través de las actitudes afectivas hacia la cuantificación, el valor cultural de los números, y el trabajo polivalente que ellos hacen por el colectivo. [cuantificación, números, estadísticas, demografía, afecto, judaísmo Americano]
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Document Type: Research Article

Publication date: 01 December 2018

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