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Hegemonic Concepts of Culture: The Checkered History of Dark Anthropology

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This article traces a genealogy of the culture concept, starting with the way it is presented in Sherry Ortner's account of “dark anthropology” (2016) and working back to the interpretations offered by Clifford Geertz, Raymond Williams, and Antonio Gramsci. Of particular interest is the shifting historical relationship between “culture” and its dark counterpart, “hegemony,” which Ortner describes as “the dominant version of the culture concept in use today.” While Ortner's analysis is compelling in many ways, it is flawed, in my view, by a “Boasian gap”—part of a widespread tendency in contemporary anthropology to underestimate the theoretical legacy of Franz Boas and the tradition that bears his name. This tendency is rooted, I argue, in a series of “asymmetrical ancestries.” Thus, Geertz minimized the importance of the Boasian tradition in his own intellectual genealogy, and Williams recognized but downplayed the role of German Romanticism in the early development of the culture concept. The case of Gramsci is especially interesting as it involves a cryptic ancestral connection between his approach to culture and that of his Boasian contemporaries. When all these gaps are filled, dark anthropology turns out to be historically checkered—regularly articulated with a “lighter” theoretical tradition. By recovering that tradition and appreciating its rich genealogy—sensing its manifold connections to German historicism, Humboldtian linguistics, and American pragmatism—we stand a chance of integrating “dark” and “light” anthropologies rather than pitting them needlessly against each other. [culture, genealogy, hegemony, Gramsci, Boas]

Spanish
Este artículo traza una genealogía del concepto de cultura, empezando con la forma como es presentada en la narrativa de Sherry Ortner de la “antropología oscura” (2016) y volviendo atrás a las interpretaciones ofrecidas por Clifford Geertz, Raymond Williams y Antonio Gramsci. De particular interés es la relación histórica cambiante entre “cultura” y su contraparte oscura, “hegemonía”, la cual Ortner describe como “la versión dominante del concepto de cultura en uso hoy en día”. Mientras el análisis de Ortner es persuasivo de muchas formas, es defectuoso, en mi perspectiva, por un “vacío Boasiano”—parte de una tendencia generalizada en la antropología contemporánea para subestimar el legado teórico de Franz Boas y la tradición que lleva su nombre. Esta tendencia está enraizada, argumento, en una serie de “ascendencias asimétricas”. Por lo tanto, Geertz minimizó la importancia de la tradición Boasiana en su propia genealogía intelectual, y Williams reconoció, pero minimizó el papel del Romanticismo alemán en el desarrollo temprano del concepto de cultura. El caso de Gramsci es especialmente interesante en la medida que involucra una conexión ancestral críptica entre su aproximación a la cultura y la de sus contemporáneos Boasianos. Cuando todos estos vacíos se llenan, la antropología oscura resulta ser históricamente accidentada—regularmente articulada con una tradición teórica “más ligera”. Al recuperar esa tradición y apreciar su rica genealogía—entendiendo sus conexiones múltiples al historicismo alemán, a la lingüística humboldtiana y al pragmatismo estadounidense—tenemos una oportunidad de integrar antropologías “oscuras” y “ligeras” en vez de oponerlas innecesariamente entre sí. [cultura, genealogía, hegemonía, Gramsci, Boas]
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Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2018

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