The nation's data? The UK census – guaranteed confidentiality but only limited information

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Abstract:

In the UK, the census is one of the key resources for policy makers, determining planning and resource allocation at both the national and local level. Recent disputes between the Office for National Statistics (ONS) and a number of local authorities concerning the accuracy of the 2001 Census population counts have highlighted the importance of the census in funding allocation terms. Drawing on research into the 1991 and 2001 Census programmes and discussions with census users and commercial data providers, this article explores the complex relationship between the needs of policy makers and researchers and the issues of data access and confidentiality. The analysis is placed within the wider context of ongoing developments in both the public and commercial sectors with respect to data collection, storage and data release in and outside the UK. While consultation on the 2011 Census is ongoing, we argue that, in the context of the increasing demands for accurate data to inform evidence-based policy making and service provision, there is a pressing need for a more radical review of the current approaches to census content and census data access in the UK.

Spanish
En el Reino Unido, el censo es uno de los recursos claves para los elaboradores políticos, determinando la planificación y el repar to de recursos a nivel local y nacional. Disputas recientes entre el ministerio de estadísticas nacional y un número de autoridades locales con respecto a la exactitud de los recuentos del censo de población en el 2001 han destacado la importancia del censo en consolidar los términos de reparto. Basándonos en la investigación de los programas de censo de 1991 y 2001 y las discusiones con los usuarios del censo y los proveedores de datos comerciales, este artículo explora la compleja relación entre las necesidades de los elaboradores políticos y los investigadores y los asuntos de acceso de datos y confidencialidad. El análisis se sitúa dentro del amplio contexto de desarrollos en curso en los sectores comerciales y públicos con respecto a la recogida de datos, almacenamiento y la facilitación de datos dentro y fuera del Reino Unido. Mientras que las negociaciones del censo de 2011 continúan, argumentamos que en el contexto de las crecientes demandas para datos exactos para informar a la elaboración política basada en la evidencia y la provisión de servicio hay una necesidad urgente para un análisis más radical de los acercamientos actuales hacia el contenido del censo y el acceso de datos de censo en el Reino Unido.

French
Au Royaume Uni, le recensement est une des ressources clé pour les dirigeants, déterminant le planning et l'allocation de ressources au niveau national ainsi que local. De récents désaccords entre l'Office national des statistiques et un certain nombre de collectivités locales à propos des chiffres du recensement de la population en 2001 ont souligné l'importance du recensement en termes d'allocations de fonds. Se basant sur la recherche dans les programmes du recensement de 1991 et 2001, et sur des discussions avec des utilisateurs et des fournisseurs de données, cet article étudie la relation complexe entre les besoins des dirigeants et des chercheurs, et les problèmes d'accès aux données et de confidentialité. L'analyse se place dans le contexte plus large de développements continus dans les secteurs publiques et commerciaux à propos de collectes de données, de stockage et de décharge de données dans le Royaume Uni aussi bien qu'en dehors. Pendant que la consultation sur le recensement de 2011 est en cours, nous soutenons que, dans le contexte de demandes croissantes pour des données exactes afin d'informer les décisions factuelles et la prestation de service, il y a un besoin urgent de révision plus radicale des approches actuelles vis à vis du contenu du recensement et de l'accès aux données du recensement au Royaume Uni.

Keywords: CENSUS; CONFIDENTIALITY; POLICY EVIDENCE; RESOURCE ALLOCATION

Document Type: Regular Paper

DOI: http://dx.doi.org/10.1332/174426406777068957

Publication date: May 1, 2006

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