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'I've got two men and one woman': ancestors, sexuality and identity among same-sex identified women traditional healers in South Africa

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This paper presents preliminary insights into the complex nature of the same-sex orientation of seven women who are sangomas (traditional healers) in Soweto. Data was derived from an ethnographic study, used as the appropriate methodology because of the veiled and secret nature of same-sexuality amongst traditional healers. In-depth semi-structured interviews were taped in audio or video format, transcribed and translated into English. A close reading of the transcripts in relation to notions of gender, agency, kinship, community and power revealed that the belief system of the sangomas provides a window into different categories of sexuality in an African framework through which the interaction and intersection of their personal same-sex desire, and that of their male ancestors, can be viewed. Sangomas construction of identity and desire shifted between that of personal agency and that of a dominant male ancestor. This required constant negotiation and encompassed elements of both the 'modern' and 'traditional'. In the case of these sangomas, same-sexuality the basis of marginality assumes a social status and becomes a source of power.

Cet article présente un aperçu préliminaire de la nature complexe de l'orientation sexuelle de sept femmes sangomas (guérisseuses traditionnelles) de Soweto, vers des personnes du même sexe. Les données proviennent d'une étude ethnographique, employée comme méthodologie appropriée, en raison de la nature secrète et dissimulée de l'homosexualité chez les guérisseurs traditionnels. Des entretiens en profondeur semi-structurés ont été enregistrés sur cassettes audio ou vidéo, transcrits et traduits en anglais. Une lecture minutieuse des transcriptions, faite sous l'angle des notions de genre, de médiation, de parenté, de communauté et de pouvoir révèle que le système de croyance des sangomas offre une ouverture vers différents types de sexualité, dans un schéma africain à travers lequel l'interaction et l'intersection de leur désir homosexuel personnel, avec celui de leurs ancêtres mâles, peuvent être mis en évidence. La construction de l'identité et du désir chez les sangomas oscille entre un modèle basé sur l'initiative personnelle et un modèle basé sur l'influence d'un ancêtre mâle dominant. Ces évolutions exigent une négociation constante et comprennent à la fois des éléments du «moderne» et du «traditionnel». Dans le cas de ces sangomas, l'homosexualité sur laquelle leur marginalité se base, leur procure un statut social et devient source de pouvoir.

En este documento se presentan reflexiones preliminares sobre la naturaleza compleja de la orientación hacia el mismo sexo de siete mujeres que son sangomas (curanderas tradicionales) en Soweto. Los datos se han obtenido a partir de un estudio etnográfico, metodología que se consideró apropiada por la naturaleza velada y secreta de las relaciones sexuales con personas del mismo sexo entre las curanderas tradicionales. Para este estudio se grabaron entrevistas en profundidad y semiestructuradas en formato de audio o vídeo, que fueron luego transcritas y traducidas al inglés. A través de una detallada lectura de las transcripciones, en relación a las nociones de género, acción, parentesco, comunidad y poder, se pone de manifiesto que el sistema de creencias de las sangomas abre una ventana a diferentes categorías de sexualidad, en una estructura africana en la que se puede observar una interacción e intersección entre sus deseos personales de relacionarse con el mismo sexo, y los deseos de sus antepasados masculinos. Las sangomas interpretaban su identidad y deseo alternando entre las acciones personales y las del antepasado dominante masculino. Esto requiere una negociación constante que incluía tanto elementos 'modernos' como 'tradicionales'. En el caso de estas sangomas, la sexualidad con personas del mismo sexo, base de la marginalidad, asume un estatus social y se convierte en una fuente de poder.
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Document Type: Research Article

Affiliations: 1: The Gay and Lesbian Archives of South Africa University of the Witwatersrand 2: The Wits Institute for Social and Economic Research (WISER) University of the Witwatersrand

Publication date: 01 September 2003

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