Localism, signification, imagination: de-stabilizing sectarian identities in two fictionalized accounts of ‘Troubles' Belfast

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This paper is a critical discussion and interpretation of literary representations of the city of Belfast with a particular concern with and focus on sectarian forms of nationalism and place-based identity. It identifies various constructs of place particular to the city as articulated by Eoin McNamee's Resurrection Man and Mary Costello's Titanic Town, two ‘fictionalized' accounts of 1970s Belfast written and published in the 1990s. A ‘dialogical' methodology is deployed in order to engage with these texts and to challenge and reinterpret various enduring and problematic narratives of sectarian spatiality. The social and geographical identity formations articulated, reflected and constructed therein are, I suggest, variously uncritical and disconnected. Sectarianism in particular can be seen as an empty discourse of signs. Its social and geographical consequences, however, are ‘real' and measurable; the discursive and the material operating seamlessly as one socially effective and self-reproducing process. The paper argues then, that such forms of entrenched partisan localism are sterile, subjective and contingent, and that the resulting social division is simultaneously ‘real' and ‘imagined'. Le localisme, la signification, l'imagination: déstabiliser les identités sectaires dans deux récits fictifs des «Troubles» de Belfast Irlande du Nord, représentation littéraire, sectarisme, lieu, identité Cet article est une discussion critique et une interprétation de représentations littéraires de la ville de Belfast qui porte et met d'avantage l'accent sur les formes sectaires relatives au nationalisme et à l'identité propre au lieu. Un nombre de concepts relatifs au lieu urbain qui trouvent leur expression dans Resurrection Man de Eoin McNamee et Titanic Town de Mary Costello sont identifiées. Il s'agit de récits «fictifs» sur le Belfast des années 1970, rédigés et publiés dans les années 1990. La méthode «dialogique» est utilisée afin d'attirer l'attention sur ses textes et de mettre en cause et réinterpréter les divers récits immuables et problématiques entourant la spatialité sectaire. Je propose que les formations identitaires sociales et géographiques qui s'y manifestent, trouvent leur expression et qui sont élaborées manquent de discernement et sont coupées de la réalité. Le sectarisme peut en soi être perçu comme un discours creux sous forme de signes. Les effets d'ordre social et géographique sont toutefois «réels» et mesurables; les éléments discursifs et les matériaux interviennent uniformément dans un processus socialement efficace et se reproduisant par lui-même. Le présent article soutient par ailleurs que de telles formes de localisme à outrance et teinté de partisanerie sont stériles, subjectives et contingentes et que la division sociale qui en découle et à la fois «vraie» et «imaginée». Localismo, significación, imaginación: la desestabilización de identidades sectarias en dos relatos ficcionalizados de los ‘Problemas' en Belfast Irlanda del Norte, representación literaria, sectarismo, lugar, identidad Este papel es un discurso crítico e interpretación crítica de representaciones literarias de la ciudad de Belfast que se centra, en particular, en las formas sectarias de nacionalismo e identidad con base en un lugar. Identifica varios constructos de lugar que son particulares de la ciudad, articulados por Eoin McNamee en ‘ Resurrection Man ' y Mary Costello en ‘ Titanic Town '; dos relatos ‘ficcionalizados' de la ciudad de Belfast en los años 70, escritos y publicados en los años 90. Usamos una metodología ‘dialógica' para estudiar estos textos y para desafiar y reinterpretar varias narrativas duraderas y problemáticas de la espacialidad sectaria. Sugiero que las formaciones de identidad sociales y geográficas que se ve articuladas, reflejadas y construidas en ellas no son críticas y son desconectadas. El sectarismo, en particular, puede ser interpretado como un discurso de signos vacío. Sin embargo, sus consecuencias son ‘verdaderas' y medibles; lo discursivo y la material funcionan perfectamente como un sólo proceso que resulta socialmente efectivo y que se reproduce a sí mismo. El papel entonces sugiere que estas formas de localismo partidista son estériles, subjetivas y contingentes, y que las divisiones sociales que resultan de ellas son simultaneamente ‘verdaderas' e ‘imaginadas'.

Keywords: Northern Ireland; identity; literary representation; place; sectarianism

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1080/14649360500453077

Affiliations: University of Ulster Magee Campus, Academy for Irish Cultural Heritages, Aberfoyle House, Northland Road, Derry, Co, Londonderry, BT48 7JL, Northern Ireland, UK

Publication date: February 1, 2006

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