Buffalo hunting and the feral frontier of Australia's Northern Territory

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There is now a growing interest in new approaches to examine the construction and significance of Western frontier landscapes. This paper adds to this new scholarship by examining how labour relations associated with buffalo hunting in Australia's North were also race relations which became embedded in the production and representations of this landscape as a feral region of the outback frontier. Drawing on a range of archival, secondary and oral sources, the paper outlines the myriad of human–buffalo and cross-cultural interactions that revolved around the shooting of buffalo within an erratic industry between the early 1890s and the mid-1950s. The analysis emphasizes that insecure efforts of officials and settlers to authorize, re-work or hide buffalo hunting interactions were linked with a wider debate on the type of people and animals who could colonize this region. It is from these ‘feral' landscapes and histories, the paper argues, where a multiple of definitions and significance of frontier experiences can be found. La chasse au buffle et les avant-postes féraux du Northern Territory de l'Australie De nouvelles méthodes qui sont employées pour étudier la construction et la signification des paysages frontaliers occidentaux présentent aujourd'hui un intérêt croissant. Le présent article vise à enrichir ces travaux savants par l'examen des façons dont les relations au travail associé à la chasse au buffle ont aussi été des relations interraciales qui ont fait partie intégrante de la production et des représentations de ce paysage comme région férale de l'intérieur du pays inexploré. L'article s'appuie sur de nombreuses sources d'archives, secondaires et orales et présente une vue d'ensemble de la myriade d'interactions transculturelles et homme-buffle qui caractérisaient la chasse au buffle durant la période marquée d'irrégularités allant des années 1890 jusqu'au milieu des années 1950. L'analyse permet de souligner les efforts ténus de la part des officiers et colonisateurs pour rendre légitime, retravailler ou masquer les interactions de la chasse au buffle qui étaient liés, en effet, à un débat plus important sur le genre de personnes et d'animaux qui pouvaient coloniser cette région. L'article conclue que dans ces histoires et paysages «féraux» se retrouvent une quantité innombrable de définitions et de sens découlant des expériences vécues aux avant-postes. Title in spanish Hay un interés cada vez mayor en nuevos enfoques para examinar la construcción y la importancia de los paisajes fronterizos occidentales. Este papel contribuye a este nuevo estudio por examinar cómo las relaciones laborales asociadas con la caza de búfalo en el norte de Australia eran también relaciones raciales que se arraigaron en la producción y las representaciones de este paisaje como una región salvaje de la frontera del ‘outback'. Haciendo uso de información de archivos y fuentes secundarias y orales, el papel detalla la miríada de interacciones entre humanos y búfalos y tras varias culturas que giraban alrededor de la caza de búfalo dentro de una industria irregular entre 1890 y 1950. El análisis enfatiza que los esfuerzos inseguros de funcionarios y pobladores para autorizar, adaptar u ocultar las interacciones en la caza de búfalo se vinculaban con un debate más amplio sobre qué tipo de persona y animal se permitía a colonizar esta región. El papel sugiere que son en éstos historias y paisajes ‘salvajes' donde se encuentran las múltiples definiciones y la importancia de las experiencias fronterizas.

Keywords: Aboriginal people; Aborígenes australianos; Domesticación; Domestication; Ferality; Frontier; Mots-clefs: avant-poste; Mythologie des régions inexplorées; Outback mythology; Palabras claves: frontera; Peuple Autochtone; Race relations; Relations interraciales; Salvajismo; la mitología del outback; relaciones raciales

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1080/14649360500353285

Affiliations: University College, The University of New South Wales, School of Physical, Environmental and Mathematical Sciences, Northcott Drive, Canberra, ACT, 2600, Australia

Publication date: December 1, 2005

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