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Ethnic habitus and young children: a case study of Northern Ireland

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Abstract:

This article presents the findings of an exploratory survey of the ethnic attitudes and identities of a random sample (n=352) of three-six-year-old children in Northern Ireland. The survey represents one of the first of its kind to explore how young children's awareness of ethnic differences develops in contexts where ethnicity is not marked by visible, physical differences. In drawing upon the notion of an 'ethnic habitus', the article shows how young children from the two majority ethno-religious groups in the region - Catholic and Protestants - are already acquiring the cultural dispositions and habits of their respective groups even though, at the earlier ages, they have little awareness or understanding of what these dispositions represent. The article shows that young children are capable of developing ethnic identities and prejudices in the absence of physical cues and discusses the implications of these findings for practice as well as for understanding the effects of racial and ethnic divisions on young children in other social contexts. RESUME: Cet article presente les resultats d'une enquete exploratoire concernant les attitudes et identites ethniques d'un ensemble d'enfants de trois a six ans, pris au hasard en Irlande du Nord (n=352). L'enquete est l'une des premieres du genre a explorer la facon dont se developpe la conscience des differences ethniques chez les jeunes enfants dans des contextes ou l'ethnicite n'est pas marquee par des differences physiques visibles. ZUSAMMENFASSUNG: Dieser Beitrag stellt die Ergebnisse einer explorativen Studie der ethnischen Haltungen und Identitaten einer Zufallsstichprobe (n=352) Drei bis Sechs jahriger Kinder aus Nordirland vor. Die Studie stellt eine der ersten ihrer Art dar; sie untersucht wie sich das Bewusstsein fur ethnische Unterschiede in Kontexten entwickelt, in denen Ethnizitat nicht durch sichtbare, korperliche Unterschiede markiert wird. Der Artikel zieht das Konzept eines 'Ethnischen Habitus' heran um aufzuzeigen wie junge Kinder aus den beiden wichtigsten ethno-religiosen Gruppen der Region - Katholiken und Protestanten - die kulturellen Dispositionen ihrer jeweiligen Gruppen erwerben ohne (aufgrund ihres Alters) im Einzelnen zu verstehen was diese Dispositionen reprasentieren. Der Beitrag zeigt, dass junge Kinder auch ohne physische Hinweise dazu fahig sind, ethnische Identitaten und Vorurteile zu entwickeln. Er diskutiert die Implikationen dieser Ergebnisse fur die Praxis und fur das Verstandnis der Auswirkungen ethnischer Trennung auf junge Kinder in anderen sozialen Kontexten. RESUMEN: Este articulo presenta los resultados de un estudio exploratorio acerca de las identidades etnicas y las actitudes de una muestra aleatoria (n = 352) de ninos de tres-seis anos en Irlanda del Norte. El estudio representa uno de los primeros de este tipo en explorar la conciencia de los ninos pequenos del desarrollo de diferencias etnicas en contextos donde el origen etnico no esta visiblemente marcado, por las diferencias fisicas. Sobre la base en la nocion de un 'habitus etnico', el articulo muestra como los ninos pequenos de los dos grupos etnicos-religiosos en la region - Catolicos y Protestantes - ya estan adquiriendo las disposiciones y habitos culturales de sus respectivos grupos a pesar de que, en las primeras edades, tienen poco conocimiento o comprension de lo que estas disposiciones representan. El articulo muestra que los ninos pequenos son capaces de desarrollar su identidad etnica y sus prejuicios en ausencia de senales fisicas y discute las implicaciones de estos hallazgos para la practica, asi como para la comprension de los efectos de las divisiones raciales y etnicas en los ninos pequenos en otros contextos sociales.

Keywords: Northern Ireland; early childhood; ethnicity; habitus; young children

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1080/13502930902951460

Affiliations: 1: School of Education, Queen's University Belfast, Belfast, Northern Ireland 2: School of Sociology, Social Policy & Social Work, Queen's University Belfast, Belfast, Northern Ireland 3: School of Education, University of Ulster, Coleraine, Northern Ireland

Publication date: June 1, 2009

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