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Reproductive success of male Atlantic spotted dolphins (Stenella frontalis) revealed by noninvasive genetic analysis of paternity

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Cetaceans are known to frequently engage in sexual behavior; however, the lack of male parental investment in offspring makes assessment of male reproductive success difficult. We assessed paternity in a small population (mean individuals sighted per year = 93) of Atlantic spotted dolphins (Stenella frontalis (G. Cuvier, 1829)) utilizing noninvasively collected fecal material. Samples (n = 88) were collected from dolphins from four social clusters. Of the 29 offspring tested, 34.5% were assigned paternity, resulting in 10 paternities assigned to seven males. Our study indicates that achieving a certain age is a potential precursor for males to mate successfully, as 18 years was the youngest estimated age of a male at the time of calf conception. In all pairings but one, the males were older than the female (mean age difference = 7.7+ years). Successful males were from two of the four social clusters and males most often mated within their social group or with females from the next geographically closest group. The study combines genetic data with known maternal pedigree information and reveals patterns in the overall mating system in a cetacean species where reproductive success of males was previously unknown.

Les cétacés participent fréquemment à des comportements sexuels, cependant l’absence d’investissement paternel envers les jeunes rend difficile l’évaluation du succès reproductif des mâles. Nous avons déterminé les paternités dans une petite population (nombre moyen d’individus aperçus par année = 93) de dauphins tachetés de l’Atlantique (Stenella frontalis (G. Cuvier, 1829)) par des récoltes de matériel fécal, une technique non invasive. Les échantillons (n = 88) proviennent de quatre regroupements sociaux. Nous avons déterminé la paternité de 34,5 % des 29 jeunes testés, obtenant ainsi dix paternités attribuées à sept mâles. Notre étude révèle que l’atteinte d’un certain âge est une condition potentielle pour l’accouplement réussi chez les mâles, puisque l’âge estimé le plus jeune d’un mâle à la conception d’un petit est de 18 ans. Dans tous les accouplements sauf un, le mâle est plus âgé que la femelle (différence d’âge moyenne = 7,7+ ans). Les mâles qui ont réussi appartiennent à deux des quatre regroupements sociaux et les mâles s’accouplement le plus souvent au sein de leur groupe social ou avec des femelles du groupe le plus rapproché géographiquement. Notre étude combine des données génétiques et des données d’ascendance maternelle et met en lumière des patrons dans le système global d’accouplement chez une espèce de cétacé dont le succès reproductif des mâles était encore inconnu.

Document Type: Research Article

Publication date: 2011-03-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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