Long-term feeding ecology of Great Black-backed Gulls (Larus marinus) in the northwest Atlantic: 110 years of feather isotope data

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Recent changes to the ecology of the northwest Atlantic are affecting feeding relationships at many trophic levels. With declining fish stocks and fewer fisheries discards, generalist birds such as Great Black-backed Gulls (Larus marinus L., 1758) may shift their diets. To test whether such a change has occurred, we measured stable nitrogen and carbon isotope ratios of flight feathers collected from modern and museum-preserved birds (1896-2006). We then compared trends in isotope ratios with trends in regional fisheries productivity to determine if gull diets and fisheries changes were associated. We found a significant decline in stable nitrogen isotope ratios of feathers over time, indicating that the gulls’ trophic feeding level has decreased by approximately 2.26‰, or 0.82 trophic units. In contrast, we found no significant change in carbon isotope ratios, giving no clear evidence for a shift to more offshore or terrestrial foraging. The declining stable nitrogen ratio was significantly and positively correlated with both regional groundfish captures and regional fisheries trophic level, and was negatively correlated with each of (i) crab captures and (ii) herring, sardine, and anchovy captures. Our study gives evidence for a shift in diets of Great Black-backed Gulls over time and further suggests that these changes may be related to ongoing changes in fisheries.

Des modifications récentes à l’écologie du nord-ouest de l’Atlantique affectent présentement les relations alimentaires à plusieurs niveaux trophiques. Comme les stocks de poissons diminuent et qu’il y a moins de rejets de la pêche, les oiseaux généralistes tels que les goélands marins (Larus marinus L., 1758) changent peut-être leur régime alimentaire. Afin de vérifier s’il se produit un tel changement, nous avons déterminé les rapports d’isotopes stables d’azote et de carbone dans les plumes de vol d’oiseaux actuels et de spécimens de musée (1896-2006). Nous avons ensuite comparé les tendances dans les rapports isotopiques et les tendances dans la productivité des pêches régionales afin de vérifier si le régime alimentaire des goélands et les changements dans la pêche sont reliés. Il y a dans le temps un déclin significatif des rapports d’isotopes stables d’azote dans les plumes, ce qui indique que le niveau trophique alimentaire des goélands a diminué d’environ 2,26 ‰ ou de 0,82 unité trophique. En revanche, il n’y a pas de changement significatif dans les rapports d’isotopes de carbone, ce qui n’appuie pas clairement l’existence d’un déplacement de la recherche de nourriture vers le large ou en milieu terrestre. Le déclin du rapport de l’isotope stable d’azote est en corrélation significative et positive avec à la fois les captures régionales de poissons de fond et le niveau trophique de la pêche régionale et en corrélation négative avec les captures tant (i) des crabes que (ii) des harengs, des sardines et des anchois. Notre étude présente des données qui appuient l’existence d’un changement de régime alimentaire chez les goélands marins et laisse croire en plus que ces modifications peuvent être reliées aux changements en cours dans les pêches.

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2011

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