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The diving behaviour of mammal-eating killer whales (Orcinus orca): variations with ecological not physiological factors

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Mammal-eating killer whales (Orcinus orca (L., 1758)) are a rare example of social predators that hunt together in groups of sexually dimorphic adults and juveniles with diverse physiological diving capacities. Day-night ecological differences should also affect diving as their prey show diel variation in activity and mammal-eating killer whales do not rely on echolocation for prey detection. Our objective was to explore the extent to which physiological aerobic capacities versus ecological factors shape the diving behaviour of this breath-hold diver. We used suction-cup-attached depth recorders (Dtags) to record 7608 dives of 11 animals in southeast Alaska. Analysis of dive sequences revealed a strong bout structure in both dive depth and duration. Day-night comparisons revealed reduced rates of deep dives, longer shallow dives, and shallower long-duration dives at night. In contrast, dive variables did not differ by age-sex class. Estimates of the aerobic dive limit (cADL) suggest that juveniles exceeded their cADL during as much as 15% of long dives, whereas adult males and females never exceeded their cADL. Mammal-eating killer whales in this area appear to employ a strategy of physiological compromise, with smaller group members diving nearer their physiological limits and large-bodied males scaling down their physiological performance.

Les orques (Orcinus orca (L., 1758)) mangeurs de mammifères représentent un rare cas de prédateurs sociaux qui chassent ensemble dans des groupes d’adultes à dimorphisme sexuel et de jeunes et qui possèdent des capacités physiologiques de plongée différentes. Les différences écologiques jour-nuit devraient aussi affecter la plongée parce que leurs proies ont une variation journalière d’activité et les orques mangeurs de mammifères n’utilisent pas l’écholocation pour la détection de leurs proies. Notre objectif est d’explorer de quelle manière le rapport entre les capacités physiologiques aérobies et les facteurs écologiques façonne le comportement de plongée de ce plongeur en apnée. Des étiquettes enregistreuses de profondeur (Dtags) munies de ventouses nous ont permis d’enregistrer 7608 plongées chez 11 animaux dans le sud-est de l’Alaska. L’analyse des séquences de plongée révèle une forte structure des épisodes, tant en ce qui concerne la profondeur que la durée. Les comparaisons jour-nuit montrent un taux réduit de plongées profondes, des plongées peu profondes de plus longue durée et des plongées de longue durée moins profondes la nuit. En revanche, les variables de la plongée ne diffèrent pas en fonction des classes d’âge et de sexe. Les estimations de la limite de la plongée aérobie (cADL) laissent croire que les jeunes dépassent leur cADL durant jusqu’à 15 % des plongées prolongées, alors que les adultes mâles et femelles n’excèdent jamais leur cADL. Les orques mangeurs de mammifères dans cette région semblent utiliser une stratégie comportant un compromis physiologique, dans lequel les plus petits membres du groupe plongent près de leurs limites physiologiques et les mâles de grande taille réduisent leur performance physiologique en proportion.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2010-11-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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