Lack of behavioral responses of moose (Alces alces) to high ambient temperatures near the southern periphery of their range

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Abstract:

Although fundamental factors limiting geographic ranges are understood for many animal species, there is less certainty regarding how such factors influence the behavior of individuals near distributional edges. We tested the hypothesis that climate limits the southern distribution of moose (Alces alces (L., 1758)) by documenting space use and behavior of 36 females at the margin of the species’ range in Ontario, Canada. We assessed temperature differences among habitats and related changes in seasonal habitat use and daily movement patterns in response to temperature. Ambient temperatures frequently exceeded the thresholds of -5 °C (winter) and 14 °C (summer), above which moose are supposed to be thermally stressed. We detected no differences in habitat use relative to thermoregulation thresholds. However, moose exhibited reduced movement when snow was deep and were more active at dawn and dusk. Low variability in temperature among habitat types implied that functional thermal shelters were absent. We suggest that moose in their southern range either ameliorate heat stress at a finer resolution than we measured or are more resilient to temperature than previously thought. Additional evidence linking temperatures with negative responses is necessary before the prevalent hypothesis of heat stress limiting the southern distribution of moose can be fully assessed.

Alors que les facteurs fondamentaux qui limitent les aires géographiques sont bien connus pour plusieurs espèces animales, il est moins clair comment ces facteurs influencent les individus habitant près des marges de ces aires de répartition. Nous testons l’hypothèse qui veut que les conditions climatiques limitent la répartition vers le sud de l’orignal (Alces alces (L., 1758)) en étudiant l’utilisation de l’espace et le comportement de 36 femelles à la limite de l’aire de répartition de l’espèce en Ontario, Canada. Nous avons mesuré les différences de température entre les habitats et noté les changements associés dans l’utilisation saisonnière des habitats et les patrons de déplacements journaliers en réaction à la température. Les températures dépassaient souvent les seuils de -5 °C (hiver) et 14 °C (été), en-deçà et au-delà desquels les orignaux sont sensés subir un stress thermique. Nous ne décelons aucune différence dans l’utilisation de l’habitat en fonction des seuils de thermorégulation. Cependant, les orignaux se déplacent moins quand la neige est profonde et ils sont plus actifs à l’aube et à la tombée du jour. La faible variabilité entre les types d’habitats fait qu’il n’existe pas de refuges thermiques fonctionnels. Nous croyons que les orignaux dans le sud de leur aire de répartition ou bien mitigent leur stress thermique à une échelle plus fine que celle que nous utilisons ou alors sont plus résistants à la température qu’on ne le croyait antérieurement. Il faudra des données supplémentaires reliant les températures à des réactions négatives avant que l’hypothèse actuelle selon laquelle le stress dû à la chaleur limite la répartition des orignaux vers le sud puisse être complètement évaluée.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2010

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