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Age- and sex-related morphological and physiological differences influence escape capacity in House Sparrows (Passer domesticus)

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Abstract:

Sexual dimorphism and age-related differences are sources that contribute to morphologic and physiologic variation within animal populations. Measurement of animal performance may indicate whether this variation is functionally relevant. Our study aimed to experimentally test this statement in a captive population of House Sparrows (Passer domesticus (L., 1758)) by examining age- and sex-related differences in escape response and its relationship to several morphological (tarsus, wing, tail lengths, and body mass) and physiological traits (cell-mediated immunity, natural antibodies, complement activity, hematocrit, and stress response). Escape response from a predator is considered a good variable to measure animal performance, because natural selection clearly favours individuals that avoid predators successfully. Our experimental design also aimed to standardize possible confounding factors affecting escape behaviour under natural conditions. We exposed sparrows to short episodes of high predation risk by simulating the attack of a predator and assumed that the capture order of individuals was related to their escape capacity. The optimal strategy was the immediate escape response for all individuals. We found that first-year males were the best escapers. In support of the hypothesis, juvenile males gathered a better optimum of several morphological and physiological characters that related to capture order.

Le dimorphisme sexuel et les différences reliées à l’âge sont des sources qui contribuent à la variation morphologique et physiologique au sein des populations animales. La mesure de la performance animale peut indiquer si cette variation est fonctionnellement pertinente. Notre étude vise à testé expérimentalement cet énoncé dans une population en captivité de moineaux domestiques (Passer domesticus (L., 1758)) en examinant les différences sexuelles et reliées à l’âge dans la réaction de fuite et ses relations à plusieurs traits morphologiques (longueurs du tarse, de l’aile et de la queue, masse corporelle) et physiologiques (immunité cellulaire, anticorps naturels, activité du système complémentaire, hématocrite, réponse au stress). La réaction de fuite en présence d’un prédateur est considérée comme un bonne variable pour mesurer la performance animale, parce que la sélection naturelle favorise nettement les individus qui réussissent à éviter leurs prédateurs. Notre plan d’expérience cherche aussi à standardiser les facteurs confondants qui affectent le comportement de fuite dans les conditions naturelles. Nous avons exposé des moineaux à de courts épisodes de risque élevé de prédation en simulant l’attaque d’un prédateur et avons présumé que l’ordre de capture des individus est relié à leur capacité de fuite. La stratégie optimale chez tous les individus était la réaction immédiate de fuite. Ce sont les mâles dans leur première année qui fuient avec le plus de succès. Les jeunes mâles possèdent aussi de façon optimale un meilleur ensemble de plusieurs caractéristiques morphologiques et physiologiques reliées à l’ordre de capture, ce qui appuie l’hypothèse.

Document Type: Research Article

Publication date: 2010-10-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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