Effects of flooding and riparian buffers on survival of muskrats (Ondatra zibethicus) across a flashiness gradient

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Increased agricultural production within the Grand Prairie region, USA, has resulted in drainage of most natural wetlands within the landscape. Muskrats (Ondatra zibethicus (L., 1766)) in this region have shifted much of their distribution to riparian habitats that have unstable flow regimes and flood inundation times that could be related to position within watersheds. We investigated predation risk of radio-marked riparian muskrats during flooding events in relation to landscape position. We used known-fate models and an information-theoretic approach to examine effects of age, season, hydrology, and riparian width on weekly survival rates. During flooding events, muskrats positioned farther from headwaters were displaced for longer, as well as exposed to predation from terrestrial predators for longer, than those positioned closer to headwaters. However, this increased exposure during floods did not translate into lower survival because most mortalities were due to predation by American mink (Neovison vison (Schreber, 1777)) along stream edges during nonflooding periods. Weekly survival of muskrats was lower in winter (mean = 0.9377, SE = 0.1793) than in nonwinter (mean = 0.9770, SE = 0.0116) and was positively related to riparian width. Larger riparian buffers can increase muskrat survival in small streams and agricultural ditches within highly altered, human-dominated agroecosystems. Our study provides a rare example of linking riparian buffers to fitness for a stream-associated organism.

L’augmentation de la production agricole dans la région des Grandes Prairies aux É.-U. a entraîné l’assèchement de la plupart des terres humides naturelles dans le paysage. Les rats musqués (Ondatra zibethicus (L., 1766)) de la région ont modifié en grande partie leur répartition pour occuper les habitats riverains qui possèdent des régimes d’écoulement instables et des périodes d’inondations de crue qui dépendent de leur position dans le bassin versant. Nous étudions le risque de prédation de rats musqués porteurs d’étiquettes radio durant des épisodes d’inondation en fonction de leur position dans le paysage. Nous utilisons des modèles de destin connu et une approche basée sur la théorie de l’information pour examiner les effets de l’âge, de la saison, de l’hydrologie et de la largeur de la zone riveraine sur les taux hebdomadaires de survie. Durant les épisodes d’inondation, les rats musqués qui habitent le plus loin des eaux d’amont se font déplacer pour plus longtemps et sont exposés aux prédateurs terrestres pour une période plus longue que ceux qui sont plus près des sources. Cependant, cette exposition prolongée durant les inondations ne se traduit pas en une survie réduite, parce que la plupart des mortalités sont dues à la prédation par les visons d’Amerique (Neovison vison (Schreber, 1777)) le long des rives des cours d’eau hors des périodes d’inondation. La survie hebdomadaire des rats musqués est plus basse en hiver (moyenne = 0,9377, ET = 0,1793) qu’aux autres saisons (moyenne = 0,9770, ET = 0,0116) et elle est reliée directement à la largeur de la zone riveraine. Les zones tampons riveraines plus grandes peuvent augmenter la survie des rats musqués dans les petits cours d’eau et les fossés agricoles dans les agroécosystèmes fortement modifiés et dominés par les humains. Notre étude fournit un des rares exemples d’un lien entre les zones tampons riveraines et la fitness d’un organisme associé aux cours d’eau.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2010

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