Behavior and survival of white-tailed deer neonates in two suburban forest preserves

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Neonatal survival influences growth of unhunted populations of suburban white-tailed deer (Odocoileus virginianus (Zimmerman, 1780)). Understanding the interaction of habitat and survival may inform conservation efforts and studies of life history of cervids at high density. We chose two forest preserves representative of forests in suburban Chicago. We radio-marked 56 neonates (1999-2001) to investigate mortality and habitat use. Through 1 July, 21 of 29 (72%) neonates and 6 of 22 (27%) died mostly because of predation by coyotes (Canis latrans Say, 1823). Akaike’s information criterion suggested that optimal mark-recapture models of survival contained covariates reflecting differences by preserve and timing chosen to coincide with behavioral change from hiding to accompanying the doe. Survival was lower during early parturition (0.26-0.78) relative to the latter part (0.90-0.96). Early fawns (hiders) at one site had lower survival (0.26-0.29) than fawns at the other (0.78). Lower survival associated with larger home ranges, greater movement, and reduced understory cover, suggesting that hiding cover may mediate fawn survival in the presence of predators. Our study demonstrates spatial heterogeneity in population biology of suburban deer and suggests that site-specific differences may influence neonate survival in the face of coyote predation.

La survie des nouveau-nés influence la croissance des populations suburbaines non chassées de cerfs de Virginie (Odocoileus virginianus (Zimmerman, 1780)). Une connaissance des interactions entre l’habitat et la survie pourrait consolider les efforts de conservation et les études du cycle biologique des cervidés aux fortes densités. Nous avons choisi deux réserves forestières représentatives des forêts de la région suburbaine de Chicago. Nous avons muni d’étiquettes radio 56 nouveau-nés (1999-2001) afin d’étudier la mortalité et l’utilisation de l’habitat. Durant la période qui va jusqu’au 1er juillet, 21 de 29 (72 %) nouveau-nés et 6 de 22 (27 %) sont morts principalement de prédation par les coyotes (Canis latrans Say, 1823). Le critère d’information d’Akaike indique que les modèles optimaux de marquage-recapture de la survie contiennent des covariables qui reflètent des différences reliées à la réserve et aussi le moment choisi pour le changement comportemental de la dissimulation à l’accompagnement de la biche. La survie est moindre durant la partie précoce de la mise bas (0,26-0,78) par rapport à la partie tardive (0,90-0,96). Les jeunes faons (les dissimulateurs) de l’un des sites ont une survie plus basse (0,26-0,29) que les faons de l’autre site (0,78). La survie réduite est associée aux domaines vitaux plus grands, aux déplacements plus importants et à une couverture réduite du sous-bois, ce qui laisse croire que la couverture disponible pour la dissimulation peut expliquer la survie des faons en présence de prédateurs. Notre étude démontre l’existence d’hétérogénéité spatiale dans la biologie des populations suburbaines de cerfs et indique que des différences spécifiques aux sites peuvent influencer la survie des nouveau-nés en présence de prédation par les coyotes.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2010

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