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Dietary response of Barn Owls (Tyto alba) to large variations in populations of common voles (Microtus arvalis) and European water voles (Arvicola terrestris)

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Abstract:

The diet of the Barn Owl (Tyto alba (Scopoli, 1769)) was studied over an 8-year period in the Jura mountains of France, during two population surges of its main rodent prey (common voles, Microtus arvalis (Pallas, 1778), and European water voles, Arvicola terrestris (L.,1758)), allowing us to test whether T. alba is an opportunistic predator as is often cited in the literature or exhibits more complex patterns of prey selection as is reported in arid environments. Small mammals were sampled by trapping and index methods. We observed (i) significant correlations between the proportions of A. terrestris, M. arvalis, and woodland rodents in the diet and their respective densities in the field; (ii) interactions between populations of A. terrestris and M. arvalis, indicating that the proportion of each species in diet was affected by the density of the other; (iii) proportions of red-toothed shrews (genus Sorex (L., 1758)) in the diet did not correlate with their abundance in the field, indicating that those species were likely to be preyed upon when others were no longer available. This confirms that T. alba is generally opportunistic; however, prey selection of a focal species (e.g., Sorex spp., grassland species) can be affected by the density or availability of the other prey species.

Nous avons étudié le régime alimentaire de l’effraie des clochers (Tyto alba (Scopoli, 1769)), sur une période de 8 années dans les montagnes du Jura en France, durant deux pics démographiques d’abondance des principaux rongeurs qui leur servent de proies (les campagnols des champs, Microtus arvalis (Pallas, 1778), et les campagnols terrestres, Arvicola terrestris (L., 1758)). Nous avons ainsi pu tester si T. alba est un prédateur opportuniste comme l’indique souvent la littérature ou si elle montre des patrons plus complexes de sélection des proies comme il a été observé dans les milieux arides. Les petits mammifères ont été échantillonnés par trappage et par méthodes indiciaires. Nous observons (i) des corrélations significatives entre les proportions d’A. terrestris, de M. arvalis et des rongeurs forestiers dans le régime alimentaire et leurs densités respectives en nature, (ii) des interactions entre les populations d’A. terrestris et de M. arvalis, ce qui indique que la proportion de chacune des espèces dans le régime est affectée par la densité de l’autre espèce et (iii) des proportions de musaraignes à dents rouges (genre Sorex (L., 1758)) dans le régime qui ne correspondent pas à leur abondance en nature, ce qui laisse croire que ces espèces sont utilisées lorsque les autres ne sont plus disponibles. Cela confirme que T. alba est généralement une opportuniste, mais que la sélection des proies d’une espèce ciblée particulière (par ex. les Sorex spp., des espèces de prairies) peut être affectée par la densité ou disponibilité des autres espèces de proies.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2010

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nrc/cjz/2010/00000088/00000004/art00009
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