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Habitat use by western black widow spiders (Latrodectus hesperus) in coastal British Columbia: evidence of facultative group living

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Abstract:

Animal social systems come in a wide range of forms characterized by different types of group-living relationships. Species that express facultative group-living behaviours, where individuals only associate under certain conditions or at certain times, are especially interesting for studying social evolution. We investigated the social structure of the western black widow spider (Latrodectus hesperus Chamberlin and Ivie, 1935) over 5 years in a coastal British Columbia habitat, and present the first comprehensive evidence of facultative group living in the genus Latrodectus Walckenaer, 1805. Latrodectus hesperus have a flexible social structure that varies seasonally, wherein individuals (mostly females) either form groups or live solitarily. In the fall and early winter, females spontaneously form groups of 2-8 individuals, but live alone during the oviposition season in the spring and summer. When living in groups spiders share large webs and are tolerant of each other, although they appear to forage individually. We also report on the relationships between different ecological factors and the social structure of L. hesperus, including the interaction of these spiders with two co-occurring species of introduced spiders (Tegenaria agrestis (Walckenaer, 1802) and Tegenaria duellica Simon, 1875). Our findings suggest that L. hesperus is a good model system with which to explore the mechanisms involved in the evolution of sociality.

Le règne animal offre une grande diversité d’organisations sociales, chacune présentant différents niveaux de relations entre les membres d’un groupe. Les espèces chez qui la vie en groupe est facultative, des groupes ne se formant que sous certaines conditions ou à certaines périodes, sont particulièrement propices à l’étude de l’évolution de la socialité. Durant 5 ans nous avons examiné la structure sociale de la veuve noire de l’ouest (Latrodectus hesperus Chamberlin et Ivie, 1935) dans un habitat littoral de la Colombie-Britannique, et nous présentons les premières preuves détaillées de vie en groupe facultative dans le genre Latrodectus Walckenaer, 1805. Latrodectus hesperus a une structure sociale flexible qui varie de façon saisonnière : les individus (en particulier les femelles adultes) vivent soit en groupe, soit seuls. De l’automne au début de l’hiver les femelles s’associent spontanément en groupes de 2 à 8 individus, mais vivent isolées au printemps et en été, durant leur période de ponte. Au sein d’un groupe les araignées partagent une vaste toile et se tolèrent mutuellement, mais semblent chasser en solitaires. Nous montrons également les relations entre la structure sociale de la veuve noire de l’ouest et différents facteurs écologiques, y compris leur interaction avec deux espèces d’araignées récemment introduites et qui partagent leur habitat (Tegenaria agrestis (Walckenaer, 1802) et Tegenaria duellica Simon, 1875). Notre étude indique que L. hesperus est un bon modèle pour explorer les mécanismes liés à l’évolution de la socialité.

Document Type: Research Article

Publication date: 2010-03-01

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