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Stable isotope analysis and satellite tracking reveal interspecific resource partitioning of nonbreeding albatrosses off Alaska

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Albatrosses (Diomedeidae) are the most threatened family of birds globally. The three North Pacific species (Phoebastria Reichenbach, 1853) are listed as either endangered or vulnerable, with the population of Short-tailed Albatross (Phoebastria albatrus (Pallas, 1769)) less than 1% of its historical size. All North Pacific albatross species do not currently breed sympatrically, yet they do co-occur at-sea during the nonbreeding season. We incorporated stable isotope analysis with the first simultaneous satellite-tracking study of all three North Pacific albatross species while sympatric on summer (nonbreeding season) foraging grounds off Alaska. Carbon isotope ratios and tracking data identify differences in primary foraging domains of continental shelf and slope waters for Short-tailed Albatrosses and Black-footed Albatrosses (Phoebastria nigripes (Audubon, 1839)) versus oceanic waters for Laysan Albatrosses (Phoebastria immutabilis (Rothschild, 1893)). Short-tailed and Black-footed albatrosses also fed at higher trophic levels than Laysan Albatrosses. The relative trophic position of Black-footed and Laysan albatrosses, however, appears to differ between nonbreeding and breeding seasons. Spatial segregation also occurred at a broader geographic scale, with Short-tailed Albatrosses ranging more north into the Bering Sea than Black-footed Albatrosses, which ranged more to the southeast, and Laysan Albatrosses more to the southwest. Differences in carbon isotope ratios among North Pacific albatross species during the nonbreeding season likely reflect the relative proportion of neritic (more carbon enriched) versus oceanic (carbon depleted) derived nutrients, and possible differential use of fishery discards, rather than latitudinal differences in distribution.

Les albatros (Diomedeidae) sont, à l’échelle globale, la famille d’oiseaux la plus menacée. Les trois espèces du Pacifique Nord (Phoebastria Reichenbach, 1853) sont considérées comme en péril ou vulnérables et la population d’albatros à queue courte (Phoebastria albatrus (Pallas, 1769)) représente moins de 1 % de sa taille du passé. Tous les albatros du Pacifique ne se reproduisent pas actuellement en sympatrie, mais ils coexistent en mer hors de la saison de reproduction. Nous combinons une analyse des isotopes stables à la première étude de localisation simultanée par satellite des trois espèces d’albatros du Pacifique Nord alors qu’elles se retrouvent ensemble sur les sites d’alimentation d’été (en période non reproductive) au large de l’Alaska. Les rapports des isotopes de carbone et les données de télédétection permettent d’identifier des différences dans les domaines principaux de recherche de nourriture, soit les eaux du plateau continental et du talus continental pour les albatros à queue courte et à pieds noirs (Phoebastria nigripes (Audubon, 1839)) et les eaux océaniques pour l’albatros de Laysan (Phoebastria immutabilis (Rothschild, 1893)). Les albatros à queue courte et à pieds noirs se nourrissent aussi à un niveau trophique plus élevé que les albatros de Laysan. Les positions trophiques relatives des albatros à pieds noirs et de Laysan semblent cependant différer entre la saison de reproduction et la saison non reproductive. Il se produit aussi une ségrégation spatiale à une échelle géographique plus large, car les albatros à queue courte se répartissent plus au nord dans la mer de Béring que les albatros à pieds noirs qui se retrouvent plus vers le sud-est; les albatros de Laysan sont plus répandus vers le sud-ouest. Les différences de rapports des isotopes de carbone au sein des espèces d’albatros du Pacifique Nord hors de la saison de reproduction reflètent vraisemblablement les proportions relatives des nutriments dérivés des régions néritiques (plus enrichis en carbone) par rapport à ceux des régions océaniques (plus appauvris en carbone), ainsi que leur utilisation différente possible des rejets de la pêche, plutôt que des différences latitudinales dans leurs répartitions.

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2010

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