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Kinship does not affect vigilance in Columbian ground squirrels (Urocitellus columbianus)

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Vigilance, a vital behaviour in prey species, is affected by many factors, including social group size and possibly the presence of relatives. Columbian ground squirrels (Urocitellus columbianus (Ord, 1815)) show a group-size effect of reduced individual vigilance in larger groups owing to increased predator detection. Such groups are composed of both kin and nonkin individuals. We observed vigilance (raising head above shoulders while foraging) of yearling males and yearling and older females, and examined kin relationships that are learned in the natal nest (viz., uterine kin). We then tested for possible effects of kinship on vigilance and thus on the group-size effect. Because of the kin-biased behaviours and nepotistic alarm calls shown by ground squirrels in previous studies, we expected either a kin-cooperative influence on vigilance or a nepotistic asymmetrical effect on vigilance,. We found that the presence of kin (whether above ground or not) had little or no effect on vigilance. This lack of kin effect reveals that Columbian ground squirrels do not rely any more on close relatives than on unrelated group members for detecting predators. Thus, the presence of kin does not contribute to the group-size effect on vigilance.

Plusieurs facteurs peuvent affecter la vigilance, un comportement essentiel chez les espèces de proies, en particulier la taille du regroupement social et peut-être aussi la présence d’individus apparentés. Les spermophiles du Columbia (Urocitellus columbianus (Ord, 1815)) montrent un effet de la taille du groupe qui se manifeste par une réduction de la vigilance dans les groupes plus nombreux à cause d’une augmentation de la détection des prédateurs. Ces groupes se composent à la fois d’individus apparentés et d’individus non apparentés. Nous avons observé la vigilance (redressement de la tête au-dessus des épaules durant l’alimentation) chez des mâles d’un an et chez des femelles âgées d’un an et plus et nous avons examiné les relations de parenté apprises dans le nid de naissance (c’est-à-dire la parenté utérine). Nous avons ensuite vérifié les conséquences possibles de la parenté sur la vigilance et ainsi sur l’effet de la taille du groupe. À cause des comportements modifiés par la parenté et des cris d’alarme reliés au népotisme signalés chez les spermophiles dans les études antérieures, nous nous attendions ou bien à une coopération dans la vigilance basée sur la parenté ou alors à un effet asymétrique sur la vigilance en fonction du népotisme. Nous avons trouvé que la présence d’individus apparentés (au-dessus du sol ou non) a peu ou pas d’effet sur la vigilance. Cette absence d’effet de la parenté montre que les spermophiles du Columbia ne se fient pas plus sur les animaux fortement apparentés que sur les membres non parents du groupe pour la détection des prédateurs. Ainsi, la présence d’individus apparentés ne contribue pas à l’effet de la taille du groupe sur la vigilance.

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2010

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