Feeding-crater selection by high-arctic reindeer facing ice-blocked pastures

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Abstract:

Increased frequency of ground-icing events is likely to influence population dynamics in arctic ungulates, but their behavioural responses remain unexplored. During a record-mild winter with heavy rainfall, we analysed snow and ice characteristics and foraging trade-offs by Svalbard reindeer (Rangifer tarandus platyrhynchus Vrolik, 1829) on a semi-isolated, recently occupied range. Snow depths were well within thresholds for cratering, but >90% of low altitudes was covered by a thick ice coat on the ground (median thickness 9 cm). Different strategies to cope with these conditions appeared. Part of the population sought mountainous habitat with very sparse vegetation. Individuals remaining at lower altitudes either used sparsely vegetated, wind-blown ridges partially covered with ice, or apparently applied olfactory senses to locate vegetation in ice-free microhabitat beneath the snowpack. No feeding craters were covered by ground ice, compared with most nearby controls. Following ground-ice avoidance, vegetation rather than snowpack properties determined fine-scale crater selection. Even under such poor conditions, the presence of medium- to high-quality forage (dwarf willow (Salix polaris Wahlenb.) and fruticose lichens) rather than low-digestible, high-biomass forage (mosses) influenced cratering decisions. Behavioural plasticity combined with a gradually depleted lichen resource can partly buffer the reindeer against predicted climate change, at least in the short-term.

La fréquence accrue des événements de formation de glace au sol influence vraisemblablement la dynamique des populations d’ongulés arctiques; leurs réactions comportementales restent cependant inexplorées. Durant un hiver exceptionnellement doux avec d’importantes précipitations de pluie, nous avons analysé les caractéristiques de la neige et pluie et les compromis dans la recherche de nourriture chez le renne de Svalbard (Rangifer tarandus platyrhynchus Vrolik, 1829), dans une prairie semi-isolée d’occupation récente. La profondeur de la neige était bien dans les limites qui requièrent le creusage de cratères d’alimentation, mais >90 % des terres de basse altitude étaient couvertes d’une couche de glace (épaisseur médiane de 9 cm). Diverses stratégies ont permis de palier à ces conditions. Une partie de la population a recherché les habitats de montagne avec leur végétation très éparse. Les individus demeurés en basse altitude ont ou bien exploité les crêtes exposées au vent et partiellement couvertes de glace et de végétation clairsemée ou alors apparemment utilisé leur sens olfactif pour trouver la végétation dans les microhabitats libres de glace sous la couverture de neige. Aucun des cratères d’alimentation n’était recouvert de glace au sol, contrairement à la plupart des zones témoins adjacentes. En plus de l’évitement de la glace au sol, ce sont les propriétés de la végétation plutôt que celles de la couverture de neige qui déterminent la sélection des sites de creusage de cratères à échelle fine. Même dans de si mauvaises conditions, c’est la présence de plantes fourragères de qualité moyennent élevée (saules nains (Salix polaris Wahlenb.) et lichens fruticuleux) plutôt que le fourrage de forte biomasse, mais peu digestible (mousses), qui influence les décisions de creusage de cratères. La plasticité comportementale combinée à une ressource en lichens qui s’épuise graduellement peut protéger le renne contre le changement climatique annoncé, au moins à court terme.

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2010

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