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The mating system of polar bears: a genetic approach

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Parentage analysis data for 583 individuals genotyped at 27 microsatellite loci were used to study the mating system of polar bears (Ursus maritimus Phipps, 1774) in the Barents Sea area. We discriminated statistically between full and half-siblings identified through only one common parent. We document for the first time multiple paternity in polar bears. We demonstrated for both sexes low fidelity to mating partners over time. We did not detect any significant difference between the age distribution of adult males at capture and the age distribution of males siring cubs. This might indicate that the male’s age and size are less indicative of the reproductive success than previously thought. This is further supported by a rather long mean litter interval of 3.9 years for males siring several litters. The mating system of polar bears in the Barents Sea appears to be promiscuous, usually with a single successful father siring full siblings within a year, but with consecutive litters of a mother being fathered by different males. We discuss how population density, landscape characteristics, and adult sex ratio might influence the mating system of polar bears. This is of particular importance for management decisions such as, e.g., implementing sex ratios in hunting quotas.

Nous utilisons les résultats d’analyses de filiation portant sur 583 individus génotypés à 27 loci microsatellites, afin d’étudier le système de reproduction des ours blancs (Ursus maritimus Phipps, 1774) de la région de la Mer de Barents. Nous avons statistiquement discriminé entre les vrais-frères et sœurs et les demi-frères et sœurs identifiés par un seul parent commun. Nous documentons, pour la première fois chez les ours blancs, un cas de parenté multiple dans une même portée. Nous avons démontré une faible fidélité entre partenaires sexuels, lors de différentes reproductions, quel que soit le sexe. Nous n’avons pas détecté de différence entre la distribution des âges des mâles adultes à la capture et la distribution des âges des mâles au moment où ils sont pères. Cela pourrait indiquer que l’âge des mâles et leur taille sont une moindre indication du succès de leur reproduction qu’on ne le croyait. Cela est supporté par un intervalle moyen assez long (3,9 ans) entre les portées pour les pères ayant engendré plusieurs portées. Nos résultats indiquent que le système de reproduction des ours blancs de la mer de Barents semble lié à la promiscuité; ainsi, de manière générale, un mâle est le père de tous les petits d’une portée, mais les portées successives d’une femelle ont des pères différents. Nous discutons comment les variations de densité des populations et des caractéristiques du paysage, ainsi que le rapport des sexes des adultes peuvent influencer le système de reproduction des ours blancs. Ceci est important pour les décisions de gestion des populations, par ex. la fixation du rapport des sexes dans les quotas de chasse.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-12-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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