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The status of taxonomy in Canada and the impact of DNA barcoding

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To assess the recent history of taxonomy in Canada and the impact of DNA barcoding upon the field, we performed a survey of various indicators of taxonomic research over the past 30 years and also assessed the current direct impact of funds made available for taxonomy through the DNA barcoding NSERC (Natural Sciences and Engineering Research Council of Canada) network grant. Based on results from surveys of three Canadian journals, we find that between 1980 and 2000 there was a 74% decline in the number of new species described and a 70% reduction in the number of revisionary studies published by researchers based in Canada, but there was no similar decline for non-Canadian-authored research in the same journals. Between 1991 and 2007 there was a 55% decline in the total amount of inflation-corrected funds spent upon taxonomic research by NSERC’s GSC18 (Grant Selection Committee 18); this was a result of both a decrease in the number of funded taxonomists and a decrease in mean grant size. Similarly, by 2000, the number of entomologists employed at the Canadian National Collection (CNC) had decreased to almost half their 1980 complement. There was also a significant reduction in the number of active arthropod taxonomists in universities across the country between 1989 and 1996. If these declines had continued unabated, it seems possible that taxonomy would have ceased to exist in Canada by the year 2020. While slight increases in personnel have occurred recently at the CNC, the decline in financial assistance for taxonomists has been largely reversed through funds associated with DNA barcoding. These moneys have increased the financial resources available for taxonomy overall to somewhere close to NSERC’s 1980 expenditures and have also substantially increased the number of HQP (highly qualified personnel) currently being trained in taxonomy. We conclude that the criticism “DNA barcoding has taken funds away from traditional approaches to taxonomy” is false and that, in Canada at least, the advent of DNA barcoding has reversed the dramatic decline in taxonomy. We provide recommendations on how to foster the future health of taxonomy in Canada.

Afin d’évaluer l’évolution récente de la taxonomie au Canada et l’impact de l’utilisation des codes à barres ADN sur la discipline, nous avons fait l’inventaire de divers indicateurs de la recherche taxonomique au cours des 30 dernières années; nous avons aussi évalué l’impact direct actuel des fonds mis à la disposition de la taxonomie par la subvention de réseau de codage par codes à barres du CRSNG (Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada). D’après les résultats des inventaires faits dans trois revues canadiennes entre 1980 et 2000, il y a eu un déclin de 74 % du nombre de nouvelles espèces décrites et une réduction de 70 % du nombre de travaux de révision publiés par des chercheurs basés au Canada, mais aucune réduction similaire des travaux de recherche provenant d’auteurs non canadiens dans les mêmes revues. Entre 1991 et 2007, il y a eu un déclin de 55 % dans la quantité totale de fonds, après correction pour l’inflation, consacrés à la recherche taxonomique par le comité CSS18 (Comités de sélection des subventions 18) du CRSNG; c’est le résultat à la fois d’une diminution du nombre de taxonomistes subventionnés et une réduction de la subvention moyenne. De même, en 2000, le nombre d’entomologistes à l’emploi de la Collection nationale du Canada (CNC) avait diminué de moitié par rapport à l’accompagnement dans les années 1980 et il y avait une réduction significative du nombre de taxonomistes des arthropodes actifs dans les universités dans tout le pays entre 1989 et 1996. Si ces déclins s’étaient poursuivis sans remède, il apparaît possible que la taxonomie ait cessé d’exister au Canada avant l’année 2020. Alors qu’il y a eu récemment une faible augmentation du personnel à la CNC, le déclin de l’aide financière aux taxonomistes a été en grande partie contrecarré par les ressources financières associées au codage par codes à barres. Ces argents ont augmenté les ressources financières disponibles à la taxonomie globalement à un niveau assez proche des ressources dépensées par le CRSNG en 1980 et ont accru la quantité de personnes hautement qualifiées (HQP) actuellement en formation en taxonomie. Nous concluons que la critique qui veut que le codage par codes à barres ADN ait retiré des fonds aux approches traditionnelles de la taxonomie est fausse et qu’au Canada au moins, l’arrivée du codage par codes à barres ADN a renversé la tendance au déclin de la taxonomie. Nous présentons des recommandations pour améliorer la santé future de la taxonomie au Canada.

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2009

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