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Flight initiation distance is differentially sensitive to the costs of staying and leaving food patches in a small-mammal prey

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Escape theory predicts that a prey should flee from an approaching predator at a point in which the cost of staying equals the cost of escape. We manipulated the cost of fleeing upon approaching human predators by providing the small mammal Octodon degus (Molina, 1782) with varying amounts of supplementary food likely to disappear while the animals are not in the food patch (e.g., hidden in their burrows). Simultaneously, we manipulated the risk of remaining in the patch by providing supplementary food at varying distances from the nearest burrow. Degus fled at a shorter distance to approaching predators when foraging in patches closer to the nearest burrow and supplied with relatively high abundance of food, but only when these rodents were foraging socially. Also, degus fled at a greater distance to approaching predators when foraging in patches far from the nearest burrow. Thus, functions linked to the loss of feeding opportunities and the risk of predation interact to influence flight initiation distance after a simulated attack. This study represented one of the few demonstrations of an interactive effect between cost and risks on antipredator behavior in a small, social prey mammal.

La théorie de la fuite prédit qu’une proie devrait fuir à l’approche d’un prédateur au moment où le coût de rester sur place équivaut à celui de la fuite. Nous avons manipulé le coût de la fuite à l’approche de prédateurs humains en procurant à le petit mammifère Octodon degus (Molina, 1782) des quantités variables de nourriture supplémentaire susceptibles de disparaître lorsque l’animal n’est pas présent dans l’aire d’alimentation (par ex., lorsqu’il est caché dans sa tanière). Au même moment, nous avons manipulé le risque de demeurer sur place dans l’aire d’alimentation en plaçant de la nourriture supplémentaire à diverses distances de la tanière la plus rapprochée. Les octodons prennent la fuite à l’approche des prédateurs à des distances plus courtes lorsqu’ils s’alimentent plus près de la tanière la plus proche et qu’ils sont approvisionnés avec des quantités relativement grandes de nourriture, mais seulement lorsque ces rongeurs s’alimentent en groupe. De plus, les octodons prennent la fuite à l’approche des prédateurs à une distance plus grande lorsqu’ils s’alimentent dans des aires plus éloignées de la tanière la plus proche. Ainsi, les fonctions reliées à la perte des occasions de s’alimenter et le risque de prédation interagissent pour influencer la distance d’initiation de la fuite après une attaque simulée. Notre étude représente une des rares démonstrations des effets d’une interaction entre les coûts et les risques sur le comportement antiprédateur d’un petit mammifère social qui peut servir de proie.

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2009

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