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Parasitism, mercury contamination, and stable isotopes in fish-eating double-crested cormorants: no support for the co-ingestion hypothesis

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Mercury and parasitism have been positively correlated in free-ranging birds. One proposed explanation is that mercury reduces host immunity, resulting in a greater susceptibility to parasitism. However, alternative explanations should be addressed to further inform and test hypotheses about relationships between mercury and parasitism. We investigated whether total mercury and Contracaecum spp. were correlated in double-crested cormorants (Phalacrocorax auritus (Lesson, 1831)) and whether there was support for mercury and infective stages of parasites being co-ingested. For breeding cormorants, males had 1.5 times more total mercury in breast muscle than did females and >2 times more Contracaecum spp. in the proventriculus and stomach region. Males responsible for the sex biases in mercury concentration were not the same males responsible for sex biases in parasitism, hence separate explanations for these patterns were required. Males foraged in more pelagic areas and at a slightly lower trophic level than did females, as determined by stable C and N isotope signatures, respectively. These sex differences in foraging and expected differential consumption of intermediate fish hosts could explain the sex bias in parasitism but not the sex bias in mercury concentration. We suggest when testing contaminant-parasite linkages that sex differences in exposure be addressed.

Il existe un relation positive entre le mercure et le parasitisme chez les oiseaux sauvages en liberté. Il a été suggéré que le mercure affaiblit le système immunitaire des hôtes, en les rendant plus susceptibles au parasitisme. Par contre, des explications de rechangedoivent être examinées afin de mieux comprendre et mettre a l’épreuve les hypothèses sur les relations entre le mercure et le parasitisme. Nous avons essayé de déterminer s’il y a ou non une relation entre le mercure total et la présence de l’espèce Contracaecum chez le cormoran à aigrettes (Phalacrocorax auritus (Lesson, 1831)) et si le mercure et les stages contagieux des parasites sont co-ingérés. Chez les cormorans reproducteurs, les mâles ont une fois et demie plus de mercure total dans les muscles pectoraux que les femelles et deux fois plus de Contracaecum spp. dans la région proventiculaire et l’estomac. Parce que les mâles responsables du déséquilibre entre les sexes de la concentration de mercure ne sont pas les mêmes mâles responsables du déséquilibre du parasitisme, il fallait trouver des explications séparées pour ces patrons. Les mâles se nourrissent dans les aires pélagiques et à des niveaux trophiques légèrement plus bas que les femelles d’après les signatures respectives des isotopes stables de C et N. Les différences de parasitisme reliées au sexe mais non celles de la concentration de mercure peuvent s’expliquer par des différences sexuelles dans la recherche de nourriture et une consommation distincte attendre de poissons servant d’hôtes intermédiaires. Nous suggérons que lorsque les liens entre les contaminants et les parasites seront étudiés, que les différences sexuelles soient prises en considération.

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2009

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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