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Food availability in spring influences reproductive output in the seed-preying edible dormouse (Glis glis)

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Abstract:

Edible dormice (Glis glis (L., 1766)) display strong annual variation in their reproductive output that is closely related to resource availability, commonly measured through the quantity of seeds produced by their most important food provider, the European beech (Fagus sylvatica L.). Dormouse mating takes place several weeks before beech seeds ripen, and to the present day it remains unclear how dormice achieve optimized reproductive output in reflection of the quantity of food available in the future. The first aim of this field study carried out over 13 years was thus to investigate the relationship between beech masting and reproductive performance in edible dormice in Germany. If food availability in spring influenced litter size, this would partially explain observed natural variability in offspring numbers. We thus chose an experimental approach and provided supplemental food to edible dormice in the field. Our results showed that numbers and proportions of reproductively active females, as well as litter sizes, between 1993 and 2005 were positively correlated with beech mast. Food supplementation positively affected litter size and litters of food-supplemented females were found to be larger than those of unsupplemented females. Food-supplemented mothers and their offspring gained body mass considerably faster during lactation and were heavier at the end of the lactation period compared with controls. However, juvenile body size, as well as its increase, did not differ between the two treatments. Our results suggest a link between edible dormice reproductive output and food availability after emergence from hibernation.

Les loirs gris (Glis glis (L., 1766)) connaissent une forte variation de leur rendement reproductif qui est étroitement reliée à la disponibilité des ressources, généralement mesurée par la quantité de graines produites par leur plus importante source de nourriture, le hêtre européen (Fagus sylvatica L.). L’accouplement des loirs se produit plusieurs semaines avant la maturation des graines de hêtre et, à ce jour, il est mal connu comment les loirs peuvent optimiser leur rendement reproductif en fonction d’une quantité de nourriture disponible dans le futur. Le premier objectif de notre étude de terrain étalée sur treize ans était ainsi d’examiner la relation entre la paisson des hêtres et la performance reproductive des loirs gris en Allemagne. Si la disponibilité de nourriture au printemps influence la taille de la portée, cela pourrait expliquer en partie la variabilité naturelle du nombre de rejetons. Nous avons alors choisi une approche expérimentale et avons approvisionné les loirs gris en nature avec de la nourriture supplémentaire. Nos résultats montrent que le nombre et le pourcentage de femelles actives sexuellement ainsi que la taille des portées entre 1993 et 2005 sont en relation directe avec la production de faînes. L’approvisionnement supplémentaire affecte positivement la taille des portées et les portées des femelles approvisionnées en supplément sont plus grandes que celles des femelles sans supplément. Les mères approvisionnées en nourriture et leurs rejetons augmentent de masse beaucoup plus rapidement durant l’allaitement et sont plus lourds après la fin de la période d’allaitement que les témoins. Cependant, la taille corporelle des petits et son accroissement ne diffèrent pas dans les deux conditions expérimentales. Nos résultats indiquent un lien entre le rendement reproductif des loirs gris et la disponibilité de nourriture après la sortie de l’hibernation.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2009

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