Female territoriality in a paternal mouthbrooding cardinalfish to avoid predation against spawned eggs

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Generally, paternal mouthbrooding cardinalfishes are characteristic of sex-role-reversed animals: females have a higher potential reproductive rate and are more active in mating competition than males, and the operational sex ratio (OSR) is female-biased. However, one species of cardinalfish, Apogon notatus (Houttuyn, 1782), shows unusual sex roles: females alone defend their breeding territories to form pairs, even though the OSR is male-biased. This is inconsistent with the general rule that breeding territoriality is shown by the more abundant sex. We examined the function of female breeding territory in this fish using field observations. Prior to the breeding season, large females established their territories earlier than small females. Earlier settlers occupied deeper areas with larger boulders where conspecifics were less likely to aggregate. As the level of conspecific aggregation increased, spawning females suffered from frequent intraspecific interference and subsequent egg predation, leading to increased time or energy spent on territorial defense. For the females, territories that have more boulders and fewer conspecifics might be of higher quality because such places are safe from egg predation and less costly to defend. We conclude that females defend their breeding territories to avoid predation of spawned eggs rather than to guard high-quality mates or to increase mating opportunities.

Les poissons-cardinaux qui élèvent leur portée dans la bouche du mâle possèdent les caractéristiques des animaux dont le rôle sexuel est inversé; les femelles ont un taux reproductif potentiel supérieur et sont plus actives dans la compétition que les mâles; de plus, la proportion opérationnelle relative des sexes (OSR) favorise les femelles. Cependant, une espèce de poisson-cardinal, Apogon notatus (Houttuyn, 1782), possède des rôles sexuels inusités : seules les femelles défendent les territoires de reproduction pour la formation des couples, même si OSR favorise les mâles. Cette situation est incompatible avec la règle générale qui veut que ce soit le sexe plus abondant qui possède une territorialité reproductive. Nous examinons le rôle de la territorialité reproductive chez ce poisson par des observations de terrain. Avant la saison de reproduction, les femelles de grande taille établissent leur territoire avant les femelles de petite taille. Les premières occupantes choisissent des zones plus profondes avec des rochers plus gros, où les individus de même espèce sont moins susceptibles de se rassembler. À mesure que les individus conspécifiques se rassemblent, les femelles en fraie connaissent de fréquentes interférences intraspécifiques et une prédation subséquente des œufs, ce qui représente un accroissement du temps et de l’énergie dépensés pour la défense du territoire. Les territoires qui contiennent plus de rochers et moins de poissons de même espèce peuvent constituer pour les femelles des sites de meilleure qualité, car ils sont protégés de la prédation des œufs et moins coûteux à défendre. Nous concluons que les femelles défendent leur territoire de reproduction pour éviter la prédation des œufs pondus plutôt que pour conserver des partenaires de haute qualité ou pour augmenter leurs occasions d’accouplement.

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2009

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