Habitat selection by river otters (Lontra canadensis) under contrasting land-use regimes

Authors: Gallant, D.; Vasseur, L.; Dumond, M.; Tremblay, E.; Bérubé, C. H.

Source: Canadian Journal of Zoology, Volume 87, Number 5, May 2009 , pp. 422-432(11)

Publisher: NRC Research Press

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Abstract:

Habitat preferences of river otters (Lontra canadensis (Schreber, 1777)) are well known, but because most studies were conducted in regions with markedly low or high levels of anthropogenic disturbances, it is not well known how their habitat usage is affected by varied anthropogenic disturbances and land-use regimes on a regional scale. We studied habitat use by otters in eastern New Brunswick, Canada, in an area having both protected and disturbed riparian habitats. Using long-range winter riparian transects, we documented activity-sign distribution along riverbanks in relation to 12 habitat factors and 9 categories of anthropogenic disturbances. We documented variables at site with activity signs and at habitat stations along riverbanks at 500 m intervals. We used logistical regressions and Akaike’s information criterion in an information-theoretic approach to compare models and determine the important factors involved. Habitat-related factors were more important than anthropogenic ones in describing habitat use. The best performing models were those incorporating both habitat and anthropogenic factors. Beaver (Castor canadensis Kuhl, 1820) ponds were the most important habitat factor, while fields were the most important anthropogenic factor. Our results indicate that otters responded mostly to the presence of habitat features they use and secondarily to the presence of anthropogenic structures or activities in an area.

La préférence d’habitat de la loutre de rivière (Lontra canadensis (Schreber, 1777)) est bien connue, mais la majorité des études furent effectuées dans des régions ayant de très faibles ou de très fortes perturbations humaines. Par conséquent, nous connaissons mal comment son utilisation de l’habitat est influencée à l’échelle régionale par les diverses perturbations anthropiques et utilisations des terres. Nous avons étudié l’utilisation de l’habitat par la loutre dans l’est du Nouveau-Brunswick, au Canada, dans une région ayant à la fois des zones riveraines protégées et perturbées. En effectuant des transects riverains hivernaux à grande échelle, nous avons déterminé la répartition des signes d’activité des loutres le long des rivières en fonction de 12 caractéristiques de l’habitat et 9 catégories de perturbations humaines. Nous avons noté ces variables aux sites présentant des signes d’activité et aux stations d’habitat à intervalles de 500 m le long de la rive. Nous avons utilisé des régressions logistiques et le critère d’information d’Akaike dans une approche axée sur la théorie de l’information pour comparer différents modèles et déterminer les facteurs les plus importants. Les facteurs liés aux caractéristiques de l’habitat jouaient un plus grand rôle que ceux liés aux perturbations humaines dans la description de l’utilisation de l’habitat par la loutre. Les modèles les plus performants étaient ceux qui incorporent à la fois des facteurs liés aux caractéristiques de l’habitat et aux perturbations humaines. Les étangs de castor (Castor canadensis Kuhl, 1820) étaient le facteur de l’habitat le plus important, tandis que les champs représentaient le facteur de perturbation humaine le plus important. Nos résultats indiquent que la loutre réagit principalement aux caractéristiques de l’habitat dont elle fait usage et secondairement à la présence de perturbations ou d’activités humaines dans la région.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2009

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