Effect of refuge distance on escape behavior of side-blotched lizards (Uta stansburiana)

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Abstract:

Side-blotched lizards (Uta stansburiana Baird and Girard, 1852) use sagebrush desert habitat above cliffs and typically flee over and down the nearest cliff when disturbed. We tested antipredator escape tactics of lizards to a common local snake, the western yellowbelly racer (Coluber mormon Baird and Girard, 1852). Our goal was to determine if lizards use cliffs as a refuge from snakes, which cannot climb the sheer rock face, and whether distance to refuge affects escape behavior. We located undisturbed lizards above a cliff and approached them from a random direction with a realistic rubber snake model. When the snake model approached, lizards fled nonrandomly toward the nearest cliff refuge, indicating considerable spatial awareness. Lizards fled more directly toward the cliff the farther from the cliff they were found. However, when beyond ~15 m from the cliff the escape behavior of lizards changed to one of flight in circles (nondirectional) without hiding. Performance capacity (endurance) of the lizards is much greater than 15 m, indicating that lizards have the physiological capacity to reach the cliff. We suggest that the costs of potential intraspecific interactions (i.e., escape into unfamiliar or a competitor’s territory) are greater than the immediate risks of predation by snakes.

Les lézards à flancs maculés du nord (Uta stansburiana Baird and Girard, 1852) utilisent les habitats de déserts d’armoises au-dessus des falaises et typiquement ils fuient en traversant et descendant la falaise la plus proche quand ils sont dérangés. Nous avons évalué les tactiques de fuite de leurs prédateurs chez ces lézards en réaction à une couleuvre locale commune, la couleuvre agile à ventre jaune de l’ouest (Coluber mormon Baird and Girard, 1852). Notre objectif est de voir si les lézards utilisent les falaises comme refuges contre les couleuvres qui sont incapables de grimper sur la surface escarpée de pierre et si la distance de la falaise affecte le comportement de fuite. Nous avons localisé des lézards paisibles au sommet d’une falaise et nous nous sommes approchés d’eux d’une direction au hasard avec un modèle réaliste de couleuvre en caoutchouc. À l’approche du modèle de couleuvre, les lézards fuient de façon non aléatoire vers le refuge de falaise le plus proche, ce qui démontre une excellente perception de l’espace. Plus ils sont éloignés de la falaise, plus les lézards fuient directement vers la falaise. Cependant, à une distance de plus de ~15 m de la falaise, le comportement de fuite des lézards se modifie en une course en rond (sans orientation particulière) et sans dissimulation. La capacité de performance (endurance) des lézards est de beaucoup supérieure à 15 m, ce qui veut dire que les lézards ont la capacité physiologique d’atteindre la falaise. Nous croyons que les coûts des interactions intraspécifiques potentielles (c’est-à-dire, l’évasion dans un territoire peu familier ou dans celui d’un compétiteur) sont plus grands que les risques immédiats de prédation par les couleuvres.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2009

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