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Testing the orbital lubrication hypothesis: the Harderian glands in burrowing skinks (Reptilia: Squamata)

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The Harderian gland is an orbital gland thought to be a source of corneal lubricant, supplementary to the other orbital glands. This study investigated the possible role of skink Harderian glands in corneal lubrication. It was hypothesized that if these glands play a role in corneal lubrication, then the structure of these glands would be affected by structural orbital modifications. We examined the Harderian and lacrimal glands of five species of Australian skinks (Lygosominae), two of which possessed orbital modifications in the form of a transparent immoveable eyelid (spectacle) and skull reduction. All species possessed well-developed posterior lacrimal glands, but no anterior lacrimal glands. Anatomically, the Harderian glands were smaller in the burrowing species relative to the nonburrowing species. No other obvious species-specific differences were observed. The absence of any differentiation at the microscopic level suggests that although there is some change in the relative amount of secretant produced, the nature of the secretion studied by classical histochemistry remains essentially unchanged. However, at higher taxonomic levels, the size and structure of the Harderian gland may be taxon-specific and unrelated to the orbital environment. Thus, orbital lubrication may not necessarily be the sole function of the Harderian gland.

On pense que la glande de Harder située dans l’orbite est une source de lubrifiant cornéen, en plus des autres glandes orbitales. Nous étudions le rôle possible des glandes de Harder de scinques dans la lubrification de la cornée. Notre hypothèse veut que si ces glandes jouent un rôle dans la lubrification de la cornée, la structure de ces glandes devrait être affectée par les modifications structurales de l’orbite. Nous avons examiné le glandes de Harder et les glandes lacrymales de cinq espèces de scinques (Lygosominae) d’Australie, dont deux possèdent des modifications de l’orbite sous forme d’une paupière transparente non mobile (le brille) et d’une réduction du crâne. Toutes les espèces possèdent des glandes lacrymales postérieures bien développées, mais aucune glande lacrymale antérieure. Les glandes de Harder des espèces fouisseuses sont anatomiquement plus petites que celles des espèces non fouisseuses. On n’observe aucune autre différence évidente entre les espèces. L’absence de différenciation à l’échelle microscopique fait croire que, même s’il y a une modification de la quantité relative de sécrétion produite, la nature de cette sécrétion déterminée par histochimie classique demeure essentiellement inchangée. Cependant, aux échelles taxonomiques plus élevées, la taille et la structure de la glande de Harder peuvent être reliées à des taxons particuliers et indépendantes de l’environnement orbital. En conséquence, la lubrification de l’orbite peut ne pas nécessairement être la seule fonction de la glande de Harder.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-04-01

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