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Large-scale spatiotemporal variation in calf sex ratio in moose (Alces alces): an effect of density-dependent decrease in maternal condition?

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The harvest of Norwegian moose (Alces alces (L., 1758)) is directed towards certain sex and age classes to maximize yield in terms of meat or number of animals. Observed side effects are declining numbers of calves per female and proportions of adult males, which may affect other demographic variables. Using long-term data, we examined whether spatiotemporal variation in the calf sex ratio was related to changes in (i) density of harvested moose, (ii) recruitment rate, and (or) (iii) the composition of the adult segment of the population. We found declining proportions of male calves in the autumn harvest over time associated with decreasing recruitment rates. Similarly, the proportion of male calves was lower when density of harvested moose was high. We suggest that the decrease in proportion of male calves was caused by increased prenatal or postnatal mortality rates of males, possibly owing to a density-dependent decline in maternal body condition. Proportion of male calves increased with the proportion of adult males in the population the previous year, indicating that low proportions of adult males may lead to lower male recruitment, particularly at high densities. Further declines in proportions of male calves recruited may be avoided by reducing the population density and changing the demographic composition of the harvest.

La récolte des élans (Alces alces (L., 1758)) de Norvège cible certaines classes d’âge et de sexe afin de maximiser le rendement en viande ou en nombre d’animaux. Les effets secondaires que l’on observe sont le déclin du nombre de petits par femelle et de la proportion de mâles adultes, ce qui peut affecter d’autres variables démographiques. Des données à long terme nous ont servi à examiner si la variation spatiotemporelle de la proportion des sexes des petits est reliée aux changements (i) de la densité des élans récoltés, (ii) du taux de recrutement et(ou) (iii) de la composition du segment adulte de la population. Les proportions déclinantes de petits mâles dans la récolte d’automne au cours des années sont associées à la diminution des taux de recrutement. De même, la proportion de petits mâles est plus faible lorsque la densité d’élans récoltés est élevée. Nous pensons que le déclin de la proportion de petits mâles est causé par l’augmentation des taux de mortalité prénataux ou postnataux des mâles, peut-être due à une diminution dépendante de la densité de la condition corporelle des mères. La proportion de petits mâles augmente en fonction de la proportion de mâles adultes dans la population de l’année précédente, ce qui indique que des proportions basses de mâles adultes peuvent entraîner un recrutement mâle plus faible, particulièrement aux fortes densités. Il est possible d’éviter des déclins additionnels des proportions de petits mâles dans le recrutement en réduisant la densité de la population et en modifiant la composition démographique de la récolte.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2009-04-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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