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Habitat, movements, and behaviour of overwintering Blanding’s turtles (Emydoidea blandingii) in Nova Scotia

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Abstract:

The overwintering ecology of a disjunct population complex of Blanding’s turtles (Emydoidea blandingii (Holbrook, 1838)) in southwestern Nova Scotia was studied from January 2005 to April 2006. Sites were visited biweekly. We recorded structural characteristics and dissolved oxygen (DO), pH, and water and substrate temperatures in 7 overwintering sites containing at least 46 turtles and 7 paired “control sites”. Twenty-five adult turtles were radio-tracked to record locations and movements. Median winter temperature ranged from 0.8 to 8.6 °C in the organic substrate and from 0.3 to 7.6 °C in the water column. In overwintering sites, median DO ranged from 2.8 to 11.3 mg/L and median pH ranged from 4.6 to 5.5. Blanding’s turtles can tolerate submergence under ice for at least 3 months in severely hypoxic conditions. Movement was positively correlated with water temperature. Although some moderate movements were made during winter, 90% were less than 5 m. Movement to overwintering sites (September to mid-November) was gradual, but departure (late March to April) was rapid. Physical characteristics and environmental variables varied dramatically among overwintering sites, and no consistent patterns were observed between overwintering and control sites. We suggest that Blanding’s turtles return to communal sites year after year because of site fidelity and mating opportunities.

Nous avons étudié l’écologie de l’hivernage chez un complexe disjoint de tortues mouchetées (Emydoidea blandingii (Holbrook, 1838)) dans le sud-ouest de la Nouvelle-Écosse de janvier 2005 à avril 2006. Nous avons visité les sites à toutes les deux semaines. Nous avons noté les caractéristiques structurales, l’oxygène dissous (DO), le pH et les températures de l’eau et du substrat dans 7 sites d’hivernage contenant su moins 46 tortues ainsi que dans 7 « sites témoins » appariés. Vingt-cinq tortues adultes ont été suivies par radio afin de déterminer leur position et leurs déplacements. Les températures médianes en hiver variaient de 0,8 à 8,6 ºC dans le substrat organique et de 0,3 à 7,6 dans la colonne d’eau. Dans les sites d’hivernage, le DO médian variait de 2,8 à 11,3 mg/L et le pH médian variait de 4,6 à 5,5. Les tortues mouchetées peuvent endurer d’être submergées sous la glace pour au moins 3 mois dans des conditions de forte hypoxie. Il y a une corrélation positive entre les déplacements et la température de l’eau. Bien qu’il y ait des déplacements limités pendant l’hiver, 90 % de ceux-ci sont sur une distance de moins de 5 m. Les déplacements vers les sites d’hivernage (septembre à mi-novembre) sont graduels, mais l’abandon des sites (fin de mars à avril) se fait rapidement. Les caractéristiques physiques et les variables du milieu sont extrêmement diverses dans les sites d’hivernage et aucun patron cohérent n’est observé entre les sites d’hivernage et les sites témoins. Nous croyons que les tortues mouchetées retournent à leurs sites communautaires année après année à cause de leur fidélité au site et des occasions d’accouplement.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2009

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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