Altitudinal gradient of Eurasian otter (Lutra lutra) food niche in Mediterranean habitats

Authors: Remonti, Luigi; Balestrieri, Alessandro; Prigioni, Claudio

Source: Canadian Journal of Zoology, Volume 87, Number 4, April 2009 , pp. 285-291(7)

Publisher: NRC Research Press

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The effects of geographical factors, such as latitude and altitude, on climate are known to influence the food habits of predator species distributed over a broad distribution range. A sharp latitudinal gradient in the diet of the Eurasian otter (Lutra lutra (L., 1758)), that is an increase of trophic diversity from temperate to Mediterranean Europe, has been described recently. Altitude, affecting the diversity of fish assemblages and hence prey availability for otters, could also be a key factor influencing otter diet. With the aim of testing for the presence of an altitudinal gradient in otter diet in the Mediterranean area, we assessed the composition of diet at 24 sampling reaches spread in three main river catchments of southern Italy. The analysis of 1885 spraints revealed that fish were the main prey of otters, followed by amphibians, while other food items were of lesser significance, although crustaceans could be locally important. The altitude of the sampling station was negatively correlated with fish consumption and positively correlated with otter trophic diversity; at higher altitudes, alternative prey (particularly amphibians) were included in otter diet. The reduction of fish availability with elevation plays a major role in shaping this dietary pattern. The ability of otters to exploit alternative prey, such as amphibians, could allow the colonization of small rivers sustaining a low fish biomass.

On sait que les effets sur le climat de facteurs géographiques, tels que la latitude et l’altitude, influencent les habitudes alimentaires des espèces de prédateurs qui ont une vaste répartition géographique. On a décrit récemment un gradient latitudinal marqué dans le régime alimentaire de la loutre d’Eurasie (Lutra lutra (L., 1758)), c’est-à-dire une augmentation de la diversité trophique à partir de l’Europe tempérée vers la région méditerranéenne. L’altitude qui affecte les peuplements de poissons et par là la disponibilité des proies pour les loutres pourrait aussi être un facteur déterminant du régime des loutres. Dans le but de tester la présence d’un gradient altitudinal dans le régime des loutres dans la région méditerranéenne, nous avons déterminé la composition du régime dans 24 sections d’échantillonnage réparties dans trois bassins versants principaux dans le sud de l’Italie. L’analyse de 1885 épreintes montre que les poissons constituent les proies principales des loutres, suivis des amphibiens, alors que les autres éléments ont moins d’importance, bien que les crustacés puissent être localement abondants. Il y a une corrélation négative entre l’altitude de la station d’échantillonnage et la consommation de poissons et une corrélation positive avec la diversité trophique des loutres; aux altitudes plus grandes, des proies de rechange (surtout des amphibiens) font partie du régime des loutres. La diminution de la disponibilité des poissons en fonction de l’altitude joue un rôle majeur dans la formation de ce patron alimentaire. La capacité des loutres à exploiter des proies de rechange, telles que les amphibiens, pourrait permettre la colonisation de petites rivières qui contiennent une faible biomasse de poissons.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2009

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