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Ontogenetic and sexual differences in diet in an actively foraging snake, Thamnophis proximus

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Actively foraging species of snakes often consume large numbers of small prey, which creates a high meal to snake mass ratio. Because they may also rely on speed to avoid predation, this might negatively influence survival. We examined the diet of 313 western ribbon snakes (Thamnophis proximus Say in James, 1823), a very attenuated species, in a floodplain in northeastern Texas. Of the 142 individuals with food, adult males ate 9 prey types, followed by females with 8, and juveniles only 6. The ontogenetic increase in prey diversity was predicted. However, female ribbon snakes are larger than males and their fewer prey types may reflect a strategy where smaller prey are dropped from the diet. Seasonal activity of prey and snake class was generally correlated. Overall individual prey sizes were comparably small. However, over 50% of the snakes contained multiple prey and total meal masses were similar to the maximum prey sizes of ambush foragers. Adults stopped feeding at proportionally lower meal mass to predator mass ratios than juveniles. The benefits of rapid growth for juveniles may outweigh predation risks associated with high prey consumption, but for adults of this species, consuming lighter meals may be the most stable strategy.

Les espèces de serpents qui chassent activement consomment souvent un grand nombre de petites proies, ce qui se traduit par un rapport masse-du-repas/masse-du-serpent élevé. Cependant, comme ces espèces s’appuient aussi sur leur rapidité pour échapper aux prédateurs, un repas important pourrait influencer négativement leur survie. Nous avons examiné le régime alimentaire de 313 serpents-rubans de l’ouest (Thamnophis proximus Say in James, 1823), une espèce très élancée, dans une plaine inondable du nord-est du Texas. Parmi les 142 individus ayant consommé de la nourriture, les mâles adultes présentaient 9 types de proies, les femelles 8 et les juvéniles seulement 6. L’augmentation ontogénique de la diversité des proies était prédite. Cependant, les femelles étant plus grandes que les mâles, le nombre restreint de types de proies qu’elles consomment pourrait refléter une stratégie dans laquelle les proies de petit taille sont écartées du régime alimentaire. Les activités saisonnières respectives des proies et des classes de serpents étaient généralement corrélées. Globalement, les proies étaient comparativement de petite taille. Cependant, plus de 50 % des individus contenaient plusieurs proies et les masses totales des contenus stomacaux étaient similaires aux tailles maximales des proies d’espèces de serpents chassant à l’affût. Les serpents-rubans adultes consommaient proportionnellement des repas de plus faible masse que les juvéniles. Chez les juvéniles, les bénéfices d’une croissance rapide pourraient surpasser les risques de prédation associés à une consommation importante de proies, alors que chez les adultes, la consommation de repas plus modestes pourrait être la stratégie la plus stable.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-03-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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