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Transportation of Pacific salmon carcasses from streams to riparian forests by bears

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Predation on Pacific salmon by bears (genus Ursus L., 1758) can be an important ecosystem process because the spatial distribution of carcasses largely determines whether marine-derived nutrients cycle through aquatic or terrestrial pathways. Direct observations on three streams in southeastern Alaska indicated that 49% of the pink (Oncorhynchus gorbuscha (Walbaum, 1792)) and chum (Oncorhynchus keta (Walbaum in Artedi, 1792)) salmon killed by bears were carried into the forest. The tendency of bears to transport carcasses was independent of the sex and species of salmon, but unspawned fish were more often transported than fish that had completed spawning. Data on tagged sockeye salmon (Oncorhynchus nerka (Walbaum in Artedi, 1792)) in one southwestern Alaska stream indicated that 42.6% of the killed salmon were transported, and that higher percentages were transported in years when salmon densities were greater. At six other streams, on average, 68.1% of the sockeye salmon killed were apparently transported away from the stream into the forest. Combining the data from all sites, the proportion of carcasses transported increased with water depth at the site. These results emphasize the role that bears play in mediating the interactions between nutrients from salmon and the terrestrial and aquatic ecosystems, and the variation in carcass distribution among streams and among years.

La prédation des ours (le genre Ursus L., 1758) sur les carcasses de saumons du Pacifique peut être un processus écosystémique important parce que la répartition spatiale des carcasses détermine en grande partie si les nutriments d’origine marine sont recyclés par la voie aquatique ou la voie terrestre. Des observations directes sur trois cours d’eau du sud-est de l’Alaska indiquent que 49 % des saumons roses (Oncorhynchus gorbuscha (Walbaum, 1792)) et kéta (Oncorhynchus keta (Walbaum in Artedi, 1792)) tués par les ours sont transportés dans la forêt. La tendance qu’ont les ours à transporter les carcasses est indépendante du sexe et de l’espèce de saumon, mais les poissons qui n’ont pas frayé sont transportés plus fréquemment que les poissons qui ont terminé leur reproduction. Des données de marquage de saumons rouges (Oncorhynchus nerka (Walbaum in Artedi, 1792)) dans un cours d’eau du sud-ouest de l’Alaska indiquent que 42,6 % des saumons tués ont été transportés et que des pourcentages plus élevés sont transportés les années de plus forte densité de saumons. Dans six autres cours d’eau, en moyenne 68,1 % des saumons rouges tués ont apparemment été transportés du cours d’eau vers la forêt. Si les données sont combinées pour tous les sites, il appert que le pourcentage de carcasses transportées augmente en fonction de la profondeur de l’eau au site. Ces résultats soulignent le rôle joué par les ours comme médiateurs des interactions entre les nutriments des saumons et les écosystèmes terrestres et aquatiques et responsables de la variation de la répartition des carcasses d’un cours d’eau à un autre et d’une année à l’autre.

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2009

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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