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Intrinsic and extrinsic sources of variation in the diets of harp and hooded seals revealed by fatty acid profiles

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Individuals of different age, sex, and morphology are expected to exhibit differences in dietary niches largely owing to sexual dimorphism, ontogenetic niche shifts, and resource polymorphism. Harp (Pagophilus groenlandicus (Erxleben, 1777)) and hooded (Cystophora cristata (Erxleben, 1777)) seals are geographically overlapping and highly migratory predators in the North Atlantic Ocean. These species differ in their diving behaviour, with hooded seals diving deeper, longer, and more associated with the continental shelf edge and deep ocean than harp seals. We examined blubber fatty acid (FA) composition (N = 37; 93% of total FA by mass) of harp (adults N = 294; juveniles N = 232) and hooded (adults N = 118; juveniles N = 38) seals to test hypotheses about sources of intrinsic (age and sex) and extrinsic (geographic location, season, year) variations in diets. A significant difference in FA profiles suggested dietary segregation between species. We found significant effects of sex and age class on FA profiles, with these being more pronounced in the highly size-dimorphic hooded seals than in harp seals. FA profiles of both species also varied between inshore and offshore sampling locations and between prebreeding and postbreeding periods. Finally, FA profiles of harp seals differed among years, which was coincident with large changes in prey distribution and availability in the mid-1990s.

On s’attend à ce que des individus différents par l’âge, le sexe ou la morphologie possèdent aussi des différences de niche alimentaire principalement à cause du dimorphisme sexuel, des changements ontogéniques de niche et du polymorphisme des ressources. Les phoques du Groenland (Pagophilus groenlandicus (Erxleben, 1777)) et les phoques à capuchon (Cystophora cristata (Erxleben, 1777)) sont des prédateurs fortement migrateurs de l’Atlantique Nord dont les aires de répartition géographique se chevauchent. Ces espèces diffèrent dans leur comportement de plongée, les phoques à capuchon faisant des plongées plus profondes, plus longues et plus fortement associées au bord du plateau continental et à l’océan profond que les phoques du Groenland. Nous avons analysé la composition en acides gras (FA) du lard (N = 37; 93 % en masse des FA totaux) de phoques du Groenland (N = 294; jeunes N = 232) et de phoques à capuchon (N = 118; jeunes N = 38) afin de tester des hypothèses sur les sources intrinsèques (âge et sexe) et extrinsèques (position géographique, saison, année) de variation du régime alimentaire. Une différence significative entre les profils de FA laisse croire à une ségrégation alimentaire entre les deux espèces. Il existe des effets significatifs du sexe et de la classe d’âge sur les profils de FA qui sont plus prononcés chez le phoque à capuchon qui affiche un fort dimorphisme de la taille que chez le phoque du Groenland. Les profils de FA des deux espèces diffèrent aussi entre les sites d’échantillonnage du bord et du large, ainsi que durant les périodes avant et après la reproduction. Enfin, les profils de FA du phoque du Groenland varient entre les années, ce qui coïncide avec les importants changements dans la répartition et la disponibilité des proies qui se sont produits au milieu des années 1990.

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2009

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