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Interference competition between gray wolves and coyotes in Yellowstone National Park

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Factors influencing the outcome of interspecific interactions between sympatric carnivores, along with population-level consequences, are not clearly understood. The reintroduction of gray wolves (Canis lupus L., 1758) to Yellowstone National Park provides a rare opportunity to study interactions with coyotes (Canis latrans Say, 1823), which had lived in the absence of wolves for >60 years. We evaluated direct interactions between wolves and coyotes to identify factors influencing the outcomes of interspecific interactions and describe the context and degree of competition and coexistence. Using radio-collared wolves, we documented 337 wolf-coyote interactions from 1995 to 2007. The majority (75%) of interactions occurred at ungulate-carcass sites. Wolves initiated the majority of encounters (85%), generally outnumbered coyotes (39%), and dominated (91%) most interactions. Wolves typically (79%) chased coyotes without physical contact; however, 25 interactions (7%) resulted in a coyote death. Interactions decreased over time, suggesting coyote adaptation or a decline in coyote density. In the majority (80%) of fatal interactions, wolves outnumbered coyotes. However, wolves did not outnumber coyotes in interactions (n = 18) where coyotes chased or attacked/harassed wolves. Our results suggest that wolves are the dominant canid, group size may influence the outcome of interactions, and coyotes must benefit from the access to carrion at wolf-killed carcasses.

On ne comprend pas clairement les facteurs qui influencent l’issue des interactions interspécifiques entre les carnivores sympatriques, ni les conséquences de ces interactions à l’échelle démographique. La réintroduction des loups communs (Canis lupus L., 1758) dans le parc national de Yellowstone fournit une occasion unique d’étudier leurs interactions avec les coyotes (Canis latrans Say, 1823) qui ont vécu en l’absence de loups pendant >60 ans. Nous avons évalué les interactions directes entre les loups et les coyotes afin d’identifier les facteurs qui influencent les issues de ces interactions interspécifiques et de décrire le contexte et l’importance de la compétition et de la coexistence. L’utilisation de loups munis de colliers radio nous a permis de consigner des informations sur 337 interactions loups-coyotes de 1995 à 2007. La majorité (75 %) des interactions ont eu lieu près de carcasses d’ongulés. Les loups ont entamé la majorité des rencontres (85 %), ils surpassaient généralement les coyotes en nombre (39 %) et ils dominaient la plupart des interactions (91 %). De façon habituelle (79 %), les loups chassaient les coyotes, sans établir de contact physique; cependant, 25 interactions (7 %) ont entraîné la mort d’un coyote. Les interactions sont devenues moins nombreuses avec le temps, ce qui laisse croire à une adaptation ou un déclin de la densité chez les coyotes. Dans la majorité des interactions fatales (80 %), les loups étaient plus nombreux que les coyotes. Cependant, les loups ne surpassaient pas en nombre les coyotes dans les interactions (n = 18) dans lesquelles les coyotes ont chassé ou attaqué/harcelé les loups. Nos résultats laissent penser que les loups sont les canidés dominants, que la taille des groupes peut influencer l’issue des interactions et que les coyotes doivent tirer un certain bénéfice de leur accès à la charogne des carcasses tuées par les loups.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-01-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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