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Size-selective predation by river otter (Lontra canadensis) improves refuge properties of shallow coastal marine nursery habitats

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Abstract:

Young fish often avoid deep water to reduce predation risk from larger fish. Less clear are explanations for the avoidance of shallows by large piscivorous fish; however, one hypothesis suggests that this distribution reduces contact with depth-limited semi-aquatic mammal and bird piscivores. We determined prey size selection of the river otter (Lontra canadensis (Schreber, 1777)) to test the hypothesis that larger fish are at elevated risk in shallow coastal waters in Newman Sound, Newfoundland, during June-November 2001 and May 2002. We compared otter diet (scat analysis) and prey availability (seine sampling) to test this hypothesis. Five fish taxa (Atlantic cod (Gadus morhua L., 1758), Greenland cod (Gadus ogac Richardson, 1836), shorthorn sculpin (Myoxocephalus scorpius (L., 1758)), cunner (Tautogolabrus adspersus (Walbaum, 1792)), and winter flounder (Pseudopleuronectes americanus (Walbaum, 1792))) dominated the shallow-water fish community and were sufficiently abundant in otter scats to examine feeding preferences. Larger, piscivorous fish were selected by otters, suggesting that they were at greater risk of predation than smaller fish, consistent with our hypothesis that depth-limited, diurnally active predators restrict large fish from hunting in shallow water during daytime. We suggest that depth-limited air-breathing predators may reduce the presence of such predatory fish in shallow-water juvenile fish nursery habitats.

Les jeunes poissons évitent souvent les eaux profondes afin de réduire le risque de prédation de la part des poissons plus grands. Il est moins clair pourquoi les grands poissons carnivores évitent les eaux peu profondes; cependant une hypothèse veut que cette répartition réduise le contact avec les mammifères semi-aquatiques et les oiseaux piscivores qui sont restreint dans leur accès aux eaux profondes. Nous avons déterminé la sélection en taille des proies par la loutre de rivière (Lontra canadensis (Schreber, 1777)) afin de tester l’hypothèse selon laquelle les poissons de plus grande taille courent un risque plus élevé dans les eaux côtières peu profondes dans le détroit de Newman, Terre-Neuve, en juin-novembre 2001 et mai 2002. Nous avons comparé le régime alimentaire des loutres (analyse des fèces) à la disponibilité des proies (échantillonnage à la seine) afin de tester cette hypothèse. Cinq taxons de poissons (la morue franche (Gadus morhua L., 1758), l’ogac (Gadus ogac Richardson, 1836), le chaboisseau à épines courtes (Myoxocephalus scorpius (L., 1758)), la tanche-tautogue (Tautogolabrus adspersus (Walbaum, 1792)) et la plie rouge (Pseudopleuronectes americanus (Walbaum, 1792))) dominent la communauté de poissons des eaux peu profondes et sont suffisamment abondants dans les fèces de loutres pour l’examen des préférences alimentaires. Les loutres sélectionnent les poissons piscivores de plus grande taille, ce qui indique que ces derniers courent un risque de prédation plus élevé que les poissons plus petits; cela est conforme à notre hypothèse selon laquelle les prédateurs actifs de jour et ayant un accès limité aux eaux profondes empêchent les poissons plus grands de chasser dans les eaux peu profondes durant la journée. Nous croyons que les prédateurs à respiration aérienne ayant un accès restreint aux eaux profondes peuvent réduire la présence de tels poissons prédateurs dans les habitats d’eau peu profonde qui servent de nourricerie aux jeunes poissons.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-11-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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