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Dusky dolphin (Lagenorhynchus obscurus) subgroup distribution: are shallow waters a refuge for nursery groups?

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Mammalian young are especially vulnerable to harm because of their small size, poorly developed survival skills, and strong dependence on maternal care. Tactics for rearing young, including avoiding harm, vary largely by environment type. Off Kaikoura, New Zealand, mother-calf pairs of dusky dolphins (Lagenorhynchus obscurus (Gray, 1828)) are often found in small groups with other mother-calf pairs, with calves of roughly the same age. These groups, termed “nursery groups”, may distance vulnerable calves from hazards associated with males seeking mating opportunities, predation by sharks and killer whales (Orcinus orca (L., 1758)), and boat traffic. We conducted systematic boat-based surveys to determine the relative distribution of dusky dolphin group types, predators, and boats in the area. Nursery groups were encountered in shallow waters (≤20 m) significantly more often than in deeper waters (p < 0.001). Boats were found more in shallow water, while predators were almost exclusively encountered in deeper water. Other dusky dolphin group types did not show a preference for deep or shallow waters. Potential harassment from males and the presence of boats were both significant predictors of the depth category in which a group was found (p < 0.03). We recommend that managers focus efforts on protecting this vulnerable subgroup of the dusky dolphin population by protecting their preferred nearshore shallow habitat and by reducing recreational boating and fishing in these areas.

Les jeunes mammifères sont particulièrement vulnérables aux dangers à cause de leur petite taille, de leurs habiletés à la survie peu développées et de leur forte dépendance des soins maternels. Au large de Kaikoura, Nouvelle-Zélande, des couples mère-petit de lagénorhynques obscurs (Lagenorhynchus obscurus (Gray, 1828)) se retrouvent souvent en petits groupes avec d’autres couples mère-petit ayant des petits d’approximativement le même âge. Ces groupes, appelés « groupes de nourricerie », peuvent garder les petits vulnérables éloignés des dangers associés aux mâles qui cherchent des occasions d’accouplement, à la prédation par les requins et les orques (Orcinus orca (L., 1758)) et à la circulation des navires. Nous avons fait des inventaires systématiques en bateau afin de déterminer la distribution relative des différents groupes de lagénorhynques, des prédateurs et des navires dans la région. Les groupes de nourricerie s’observent significativement plus souvent en eaux peu profondes (≤20 m) qu’en eaux plus profondes (p < 0,001). Les navires se retrouvent plus souvent en eau peu profonde alors que les prédateurs se rencontrent presque exclusivement en eau plus profonde. Les autres groupes de lagénorhynques obscurs ne montrent de préférence ni pour les eaux peu profondes, ni pour les eaux profondes. Le harcèlement potentiel par les mâles et la présence de navires sont tous les deux des variables prédictives significatives de la classe de profondeur dans laquelle un groupe se retrouve (p < 0,03). Nous recommandons aux gestionnaires de concentrer leurs efforts pour protéger ce sous-groupe vulnérable de la population de lagénorhynques obscurs en préservant leur habitat préféré en eau peu profonde près des côtes et en réduisant la navigation récréative et la pêche sportive dans ces régions.

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2008

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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