Surviving on cached foods - the energetics of egg-caching by arctic foxes

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Food-caching by arctic foxes (Vulpes lagopus (L., 1758)) is a behavioural adaptation thought to increase winter survival, especially in bird colonies where a large number of eggs can be cached during a short nesting season. In this paper, we measured the energy content of greater snow goose (Chen caerulescens atlantica Kennard, 1927) eggs and evaluated their perishability when cached in tundra soil for a whole summer. We estimated that eggs lost only ~8% of their dry mass over 60 days of storage in the ground. We used published estimates on digestibility of nutrients by arctic foxes to estimate that fresh and stored goose eggs contained 816 and 730 kJ of metabolizable energy, respectively, a difference of 11%. Using information on arctic fox energetics, we evaluated that 145 stored eggs were required to sustain the growth of one pup from the age of 1 to 3 months (nutritional independence). Moreover, 23 stored eggs were energetically equivalent to the average fat deposit of an arctic fox during winter. Finally, we calculated that an adult arctic fox would need to recover 160-220 stored eggs to survive 6 months in resting conditions during cold winter temperatures. This value increased to 480 when considering activity cost. Based on egg acquisition and caching rates observed in many goose colonies, we conclude that cached eggs represent an important source of energy relative to the needs of an arctic fox during winter, and have thus a high fitness value.

La mise en réserve de nourriture chez le renard arctique (Vulpes lagopus (L., 1758)) est une adaptation comportementale largement soupçonnée d’augmenter la survie durant l’hiver, plus particulièrement dans les colonies d’oiseaux où un grand nombre d’œufs peuvent être cachés durant la courte saison de nidification. Nous avons mesuré le contenu énergétique des oeufs de la grande oie des neiges (Chen caerulescens atlantica Kennard, 1927) et évalué leur périssabilité lorsque entreposés dans le sol de la toundra durant tout un été. Les œufs ont perdu seulement ~8 % de leur masse sèche durant 60 jours d’entreposage dans le sol. En utilisant des estimations de la digestibilité des nutriments par le renard arctique tirées de la littérature, nous avons évalué que les œufs d’oies frais et entreposés contiennent respectivement 816 et 730 kJ d’énergie métabolisable, une différence de 11 %. À l’aide de données sur le métabolisme du renard arctique, nous avons évalué que 145 oeufs entreposés seraient requis pour soutenir la croissance d’un jeune renard entre l’âge de 1 et 3 mois (l’indépendance alimentaire). De plus, 23 œufs entreposés contiennent autant d’énergie que les réserves de gras moyennes d’un renard durant l’hiver. Finalement, nous avons calculé que 160 à 220 oeufs entreposés seraient nécessaires à la survie d’un renard pendant 6 mois aux températures froides d’hiver en condition de repos. Cette valeur augmente à 480 lorsqu’on considère les coûts de l’activité. À la lumière des taux d’acquisition et d’entreposage d’œufs observés dans plusieurs colonies d’oies, nous concluons que les oeufs entreposés représentent une source d’énergie importante pour un renard en hiver, compte tenu de ses besoins. Le comportement d’entreposage a donc une grande importance pour l’aptitude phénotypique des individus.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2008

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