Ecological factors influencing the spatial pattern of Canada lynx relative to its southern range edge in Alberta, Canada

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Abstract:

We examined the spatial pattern of Canada lynx (Lynx canadensis Kerr, 1792) relative to its southern range edge at the boreal plains - prairie ecotone in Alberta, Canada. Relative to the original distribution of boreal forest in our study area, lynx range seems to have contracted up to 22%. In 100 km2 sampling areas, lynx occupancy rate increased 1.93 times every 100 km farther (north) from the range edge that we sampled. An information-theoretic approach was used to evaluate 31 models to see which environmental factors were the best predictors of this spatial pattern. Lynx were strongly correlated with track counts of their primary prey, the snowshoe hare (Lepus americanus Erxleben, 1777), but this did not explain the observed increase in occupancy farther north. Rather, lynx occupancy was lower in areas with higher road densities and this effect was magnified in areas where coyote (Canis latrans Say, 1823) activity was highest. The inclusion of these effects rendered the south-north pattern no longer significant. The rapid pace of road building and associated development in Alberta’s boreal forest seems to be reducing habitat quality for Canada lynx, particularly at the southern edge of its range. This may be leading to range contractions for lynx in Alberta, much like has happened elsewhere in North America.

Nous examinons la structure spatiale chez les lynx du Canada (Lynx canadensis Kerr, 1792) en relation avec la bordure sud de leur répartition au niveau de l’écotone plaines boréales - prairies en Alberta, Canada. Par rapport à la répartition d’origine de la forêt boréale dans notre zone d’étude, l’aire de répartition des lynx semble s’être rétrécie de jusqu’à 22 %. Dans des parcelles d’échantillonnage de 100 km2, le taux d’occupation des lynx s’accroît par un facteur de 1,93 à chaque 100 km additionnel (vers le nord) depuis la bordure de l’aire que nous avons échantillonnée. Nous utilisons une méthodologie basée sur la théorie de l’information pour évaluer 31 modèles afin de voir quels facteurs environnementaux permettent le mieux de prédire ce patron spatial. Il y a une forte corrélation entre les lynx et les dénombrements de pistes de leurs proies principales, les lièvres d’Amérique (Lepus americanus Erxleben, 1777), mais cela n’explique pas l’augmentation de l’occupation notée plus au nord. Plutôt, l’occupation des lynx est plus faible dans les régions de plus forte densité de routes et cet effet est amplifié dans les zones dans lesquelles l’activité des coyotes (Canis latrans Say, 1823) est la plus grande. Les taux rapides de construction de routes et de développement associé dans la forêt boréale de l’Alberta semblent en train de réduire la qualité de l’habitat du lynx du Canada, particulièrement à la bordure sud de son aire. Cela peut mener à des rétrécissements de l’aire de répartition des lynx en Alberta, comme cela s’est produit ailleurs en Amérique du Nord.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2008

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