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Long-term effects of nestling condition on blood parasite resistance in blue tits (Cyanistes caeruleus)

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Little is know about whether the conditions experienced during ontogeny affect resistance to parasites later in life in wild animals. Here, we used a population of blue tits (Cyanistes caeruleus (L., 1758)) to investigate to what extent conditions experienced during the nestling stage could explain the ability to control blood parasite (Haemoproteus majoris (Laveran, 1902)) infections 1 year later. Although short-term effects may be expected based on the well-known sensitivity of the immune system to current conditions, it is less known whether this translates into a permanent alteration of parasite resistance. By relating nestling condition (measured as body mass or size-corrected body mass) at the beginning and end of the nestling stage to parasite intensity of individual recruiting birds 1 year later, we indeed found significant positive effects of both early and late nestling condition on the long-term ability to control parasites. These results indicate that parasites may be important as a mechanistic explanation for the trade-off between number and quality of offspring. It further points to the potential relevance for maternal effects in host-parasite interactions.

Il existe peu de renseignements sur l’effet des conditions subies durant l’ontogenèse sur la résistance subséquente aux parasites chez les animaux sauvages. Nous utilisons ici une population de mésanges bleues (Cyanistes caeruleus (L., 1758)) pour déterminer dans quelle mesure les conditions présentes durant la période au nid peuvent expliquer la capacité à contrôler une année plus tard les infections au parasite sanguin Haemoproteus majoris (Laveran, 1902). Alors qu’on peut s’attendre à des effets à court terme à cause de la sensibilité bien connue du système immunitaire aux conditions courantes, on sait moins si cela résulte en une modification permanente de la résistance aux parasites. En mettant en relation la condition des petits (déterminée comme la masse corporelle ou la masse corporelle en fonction de la taille) au début et à la fin de leur séjour au nid avec l’intensité du parasitisme chez des individus qui se sont intégrés à la population une année plus tard, nous trouvons en effet des effets positifs significatifs des conditions des petits au nid, tant au début qu’à la fin de la nidification, sur la capacité à long terme de contrôler les parasites. Ces résultats indiquent que les parasites peuvent servir d’importante explication mécaniste du compromis entre le nombre et la qualité des rejetons. Ils soulignent, de plus, la pertinence potentielle des effets maternels sur les interactions hôtes-parasites.

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2008

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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