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Why do female Columbian ground squirrels (Spermophilus columbianus) give an estrus call?

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Female Columbian ground squirrels (Spermophilus columbianus (Ord, 1815)) sometimes emit a repetitive vocalization after copulation. We examined two possible explanations for why sexual selection would favor expression of these “estrus calls”: to encourage sperm competition through mating with additional males and to increase mate guarding by the consort male as a mechanism of postcopulatory female mate choice. During three annual mating periods, we observed mating behaviour, estrus calls, and postcopulatory behavioural interactions of free-ranging individuals. Predictions of the advertisement hypothesis were supported, as females typically solicited courtship interactions with nonconsort males directly after emitting an estrus call. Thus, females that emitted an estrus call were more likely to acquire additional matings than noncalling females, particularly if calls were emitted after the female’s first mating. These results were not consistent with predictions of the postcopulatory female mate choice hypothesis, as calling females should initiate social contact with the consort male and stay proximate to the copulatory site after copulation if they are encouraging mate guarding. For reasons that remain unclear, the probability that an estrus call would follow mating increased linearly with the age of the consort male. However, our results taken together suggest that estrus advertisement is the most likely social context of female postcopulatory calling.

Les spermophiles du Columbia (Spermophilus columbianus (Ord, 1815)) femelles émettent parfois une vocalisation répétitive après l’accouplement. Nous examinons deux raisons possibles pour expliquer pourquoi la sélection sexuelle favorise l’expression de ces « appels oestraux », soit pour encourager la compétition spermatique par des accouplements avec des mâles supplémentaires, soit pour accroître chez le conjoint mâle la surveillance de sa partenaire, ce peut servir de mécanisme de choix post-copulatoire du partenaire par la femelle. Durant trois périodes annuelles de reproduction, nous avons observé le comportement reproducteur, les appels oestraux et les interactions comportementales post-copulatoires d’individus en liberté en nature. Ces observations appuient l’hypothèse de la publicité puisque les femelles sollicitent généralement des interactions de cour avec des mâles autres que leur conjoint immédiatement après l’émission d’un appel oestral. Ainsi, les femelles qui émettent un appel oestral sont plus susceptibles de faire des accouplements additionnels que les femelles qui n’en émettent pas, particulièrement lorsque ces appels sont produits après le premier accouplement de la femelle. Ces résultats ne sont pas compatibles avec les prédictions de l’hypothèse du choix de partenaire par la femelle après l’accouplement, puisque les femelles qui émettent un appel devraient alors initier des contacts sociaux avec leur conjoint mâle et demeurer près du site de copulation après l’accouplement, si elles voulaient encourager chez lui la surveillance de sa partenaire. Pour des raisons encore obscures, la probabilité qu’un appel oestral suive un accouplement s’accroît de façon linéaire en fonction de l’âge du conjoint mâle. Cependant, nos résultats, dans leur ensemble, laissent croire que la publicisation de l’oestrus est le contexte social le plus vraisemblable dans lequel se fait l’appel post-copulatoire.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-08-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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