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Timing of breeding and environmental factors as determinants of reproductive performance of tree swallows

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Decreased reproductive success among birds breeding later in the season is a common pattern in temperate environments, although the underlying mechanisms remain unresolved. The quality hypothesis suggests that high-quality individuals can begin breeding earlier in the season than poorer quality parents, and are also able to invest more in reproduction. Alternatively, the date hypothesis suggests that reduced success among late birds is due to some correlate of date, such as decreased food abundance or offspring value. To test these hypotheses, I manipulated the date that tree swallows, Tachycineta bicolor (Vieillot, 1808), raised offspring by swapping clutches among nests so that birds were raising young either earlier or later than intended, and compared reproductive performance with control nests. My results showed that fledging success was related to the date hypothesis, with later birds being less successful in raising offspring than early breeding birds. Size and mass of offspring were not explained by either hypothesis, but rather by weather conditions experienced prior to measurements being taken. My results highlight the importance of events such as periods of inclement weather that can have significant impacts on offspring quality independently of both date of breeding and parental quality.

On observe couramment un succès reproductif réduit chez les oiseaux qui se reproduisent plus tard dans la saison dans les milieux tempérés, bien qu’on en connaissent pas les mécanismes sous-jacents. L’hypothèse de la qualité avance que les individus de haute qualité peuvent commencer à se reproduire plus tôt dans la saison que les parents de faible qualité et qu’ils peuvent aussi investir plus dans leur reproduction. L’hypothèse de rechange, celle de la date veut que le succès réduit chez les oiseaux tardifs soit dû à un facteur en corrélation avec la date, comme une diminution d’abondance de la nourriture ou de la qualité des rejetons. Afin de tester ces hypothèses, la date à laquelle des hirondelles bicolores, Tachycineta bicolor (Vieillot, 1808), élèvent leurs petits a été manipulée par des échanges de portées entre les nids de façon à ce que les oiseaux élèvent leurs petits plus tôt ou plus tard que prévu; leurs performances reproductives ont été comparées à celles de nids témoins. Mes résultats montrent que le succès à l’envol est relié à l’hypothèse de la date, selon laquelle les oiseaux plus tardifs ont moins de succès dans l’élevage de leurs petits que les oiseaux qui se reproduisent tôt. Ni l’une, ni l’autre des hypothèses n’explique la taille et la masse des rejetons qui sont plutôt reliées aux conditions climatiques dans la période qui précède les prises de mesures. Mes résultats soulignent l’importance d’événements tels que des périodes de conditions météorologiques inclémentes qui peuvent avoir des impacts importants sur la qualité des rejetons, indépendamment de la date de la reproduction et de la qualité des parents.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-08-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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